Nieuw onderzoek wijst uit dat Rosetta’s komeet ontstond doordat twee kometen met vrij lage snelheid op elkaar botsten en fuseerden.

Toen ruimtesonde Rosetta dichter bij haar einddoel – komeet 67P/C-G – in de buurt kwam en betere foto’s van de komeet ging maken, wachtte een grote verrassing. Komeet 67P/C-G had een bijzondere vorm. De komeet had nog het meest weg van een badeendje, met een duidelijk te onderscheiden ‘kop’, ‘hals’ en ‘romp’.

Twee theorieën
Direct gingen onderzoekers op zoek naar een verklaring voor die bijzondere vorm. Het leidde tot twee theorieën. De ene theorie stelde dat de komeet lokaal (bij de hals) enorm geërodeerd was. De tweede theorie stelde dat de komeet niet uit één, maar uit twee kometen bestond. Die twee kometen zouden samengesmolten zijn op de plek van de ‘hals’.

WIST JE DAT…
…Rosetta misschien wel de beste selfie ooit maakte met daarop – natuurlijk – zichzelf én de komeet?

Ui
Nu weten onderzoekers welke theorie klopt. Rosetta’s komeet blijkt inderdaad uit twee kometen te bestaan. Onderzoekers trekken die conclusie nadat ze onder meer de verschillende lagen materiaal waar de kern van de komeet uit bestaat, hebben onderzocht. “Die lagen doen een beetje denken aan de lagen van een ui,” legt onderzoeker Matteo Massironi uit. “Alleen hebben we in dit geval te maken met twee uien van verschillende grootte die onafhankelijk van elkaar gegroeid zijn en daarna pas zijn gefuseerd.” De lagen in de kop zijn namelijk iets anders dan in de romp.

“De twee kometen botsten waarschijnlijk met een lage snelheid op elkaar”

Trage botsing
De onderzoekers kunnen ons ook meer vertellen over hoe die fusie plaatsvond. Ze wijzen erop dat de twee kometen waarschijnlijk met trage snelheid op elkaar botsten. Dat de snelheid van beide kometen laag lag, leiden de onderzoekers af uit het feit dat de lagen van beide kometen tot op vrij grote diepte nog steeds geordend zijn. Als de botsing met hoge snelheid had plaatsgevonden, was daar waarschijnlijk geen sprake van geweest. Verder zou de botsing al kort na de totstandkoming van het zonnestelsel – dat gebeurde 4,6 miljard jaar geleden – hebben plaatsgevonden.

Nu blijkt Rosetta dus niet één, maar feitelijk twee kometen te bestuderen. En dat is gunstig. Het kan ons namelijk meer vertellen over de totstandkoming van kometen. Zo blijkt de structuur van de ene komeet toch wel overeenkomsten te vertonen met de structuur van de andere komeet. Het suggereert dat beide kometen op vergelijkbare wijze door accretie (het samentrekken van materie) zijn ontstaan. “Die lagen hebben we tijdens scheervluchten ook gespot op het oppervlak van andere kometen, wat suggereert dat zij ook op soortgelijke wijze tot stand zijn gekomen,” vertelt onderzoeker Bjorn Davidsson.

Rosetta
Mis helemaal niets en volg het Rosetta-nieuws op Scientias.nl. Er is een speciale themapagina met een verzameling van al het Rosetta-nieuws!