Wetenschappers hebben een nieuwe techniek ontwikkeld die ze in staat stelt om de leeftijd van sterren nauwkeurig vast te stellen.

Sterren die nog jong zijn, draaien heel snel en hebben daardoor ook veel zonnevlekken. Gevolg: de helderheid van deze sterren is redelijk stabiel. Oudere sterren draaien langzamer en hebben minder zonnevlekken en dus ook minder fluctuaties in hun helderheid.

Kepler
Met behulp van de Kepler-telescoop kan worden vastgesteld in welke mate de helderheid van sterren fluctueert. En dat vertelt weer iets over de leeftijd van sterren. En omdat sterren tegelijkertijd met hun planeten ontstaan, kan zo ook de leeftijd van planeten worden vastgesteld.

WIST U DAT…

Ontwikkelen
Op dit moment bestuderen wetenschappers met behulp van Kepler enkele sterrenclusters waarvan we weten hoe oud ze zijn. Aan de hand hiervan kan bepaald worden welke fluctuatie in helderheid bij welke leeftijd hoort. Vervolgens kan die methode in principe op elke ster in het gezichtsveld van Kepler worden losgelaten.

ET?
En dat is een belangrijke stap voorwaarts. Niet alleen voor astronomen, maar ook voor mensen die zoeken naar leven in het heelal. “We weten dankzij onze eigen planeet dat als een ster en zijn planeet ongeveer één miljard jaar oud zijn, slechts de meest primitieve microben kunnen bestaan,” legt onderzoeker Soren Meibom uit. Door planeten die jonger zijn direct uit te sluiten, kan de zoektocht naar leven veel efficiënter verlopen.

De onderzoekers hebben hun studie gepubliceerd in het blad The Astrophysical Journal Letters.