Dat blijkt uit beelden gemaakt door de Trace Gas Orbiter.

De orbiter heeft vanuit een baan rond Mars een fraaie foto gemaakt van de landingsplek van Perseverance. En de foto onthult dat de rover er tijdens zijn landing wel een beetje een rommeltje van heeft gemaakt.

De foto
Ongeveer in het midden van de foto zien we de Perseverance-rover. Helemaal links ligt de parachute en de bovenzijde van de beschermende schelp die Perseverance tijdens de reis naar Mars en afdaling omhulde. Ietsje rechts daarvan ligt de zogenoemde descent stage: een soort jetpack met acht motoren die Perseverance veilig op Mars zette. Nadat Perseverance op Mars was geland, haastte de descent stage zich weg, om iets meer dan een halve kilometer verderop – zoals gepland – te crashen.


Het hitteschild zie je helemaal rechts. Dit vormde de onderzijde van de schelp die Perseverance omringde en werd na de gang door de atmosfeer afgeworpen.

Afbeelding: ESA/Roscosmos/CaSSIS; acknowledgement A. Valantinas.

Stoffig
De verschillende attributen die gebruikt zijn om Perseverance op Mars te zetten, zijn nu nog goed zichtbaar, maar dat gaat veranderen. Mars is bijzonder stoffig en ook het hitteschild, de parachutes en wat nog over is van de gecrashte descent stage zullen na verloop van tijd bedekt worden met stof en langzaam maar zeker opgaan in de ondergrond.

Trace Gas Orbiter
De foto is zoals gezegd gemaakt door de Trace Gas Orbiter. Deze orbiter – een project van de Europese en Russische ruimtevaartorganisaties – arriveerde in 2016 bij Mars. De sonde doet er onderzoek naar de Martiaanse atmosfeer, maar wordt momenteel ook ingezet om communicatie tussen Perseverance en de aarde mogelijk te maken. Zo is het mede aan de Trace Gas Orbiter te danken dat we kort na de landing al snel op spectaculaire beelden van Mars en de landing zelf getrakteerd werden.


Schiaparelli
De Trace Gas Orbiter maakt deel uit van de eerste ExoMars-missie. Deze bestond uit de orbiter en een Marslander, Schiaparelli genaamd. De lander maakte zich in 2016 los van de orbiter en zette koers richting het Marsoppervlak. Het resulteerde in een nog groter zooitje dan de Perseverance-landing; Schiaparelli crashte namelijk op Mars. De crash weerhoudt ESA er niet van om nog eens naar Mars te trekken. De Europese Marsrover Rosalind Franklin moet in 2023 op de rode planeet arriveren. Daarnaast zijn er plannen voor een Sample Return Mission, waarvoor ESA nauw gaat samenwerken met NASA. Het idee is om door Perseverance verzamelde Marsmonsters op te pikken en terug te brengen naar de aarde voor analyse.

Mars Reconnaissance Orbiter
De Trace Gas Orbiter is natuurlijk niet de enige Marsorbiter. Zo heeft NASA zelf bijvoorbeeld ook de Mars Reconnaissance Orbiter nog rond Mars cirkelen. Deze orbiter heeft Perseverance ook al op het oppervlak van Mars gespot. Nog spectaculairder is echter de foto die MRO maakte tijdens de afdaling van Perseverance (zie hieronder). Op de foto zien we de rover aan de parachute bungelen.

Afbeelding: NASA / JPL Cal-Tech.

Perseverance landde op 18 februari in de Jezero-krater op Mars. De rover zal daar op jacht gaan naar sporen van (voormalig) leven. Dat is een primeur; eerdere rovers onderzochten de leefbaarheid van Mars, maar hebben nooit actief naar leven gezocht. Daarnaast zal Perseverance ook een instrument gaan testen waarmee mogelijk zuurstof uit de Martiaanse atmosfeer kan worden gehaald (van groot belang voor toekomstige bemande missies naar Mars). En er staat een spannende demonstratiemissie op stapel; aan boord van Perseverance bevindt zich een kleine helikopter die over een paar maanden het luchtruim moet kiezen. NASA hoopt zo te weten te komen of je op Mars kunt vliegen.

Nog meer foto’s…
Hoewel Perseverance nog maar net op Mars is gearriveerd, hebben we al heel veel mooi beeldmateriaal voorbij zien komen. Zo werden een dag na de landing al fraaie, door Perseverance gemaakte, kleurenfoto’s vrijgegeven. Net als een spectaculaire foto waarop we de rover aan de descent stage zien hangen. Later volgde een filmpje gemaakt tijdens de landing én de allereerste geluidsfragmenten, gemaakt op Mars! Ook hebben we al een panoramafoto van Perseverances omgeving mogen ontvangen.