Ruimtevaartbedrijf Blue Origin heeft gisteren het ontsnappingssysteem van zijn ruimteschip getest. Met succes, zo tonen de beelden aan.

Blue Origin werkt al een tijdje aan de New Shepard: een combinatie van een herbruikbare draagraket en ruimteschip. New Shepard heeft al verschillende (onbemande) proefvluchten achter de rug en gisteren was het tijd voor een nieuwe test: de ontsnapping van het ruimteschip.

Wegwezen!
Als er kort na de lancering iets misgaat met de draagraket is het zaak dat het ruimteschip (met daarin kostbare voorraden of astronauten) zich loskoppelt en in veiligheid brengt. Blue Origin heeft daarom een ontsnappingsmotor ontwikkeld. Zodra er iets fout gaat, wordt die motor ingeschakeld en haast het ruimteschip zich van de draagraket vandaan. Dit ontsnappingssysteem was al een aantal malen op de grond getest, maar heeft gisteren toch echt zijn vuurdoop ondergaan. Het systeem werd namelijk in de lucht geactiveerd. Kijk zelf maar!

Capsule
Het ruimteschip maakt zich op bijna 4900 meter los van de draagraket. Na een maximale hoogte van zo’n 7092 meter te hebben bereikt, begint het ruimteschip weer richting de aarde af te dalen. Dankzij capsules landt deze zachtjes en heelhuids weer op aarde.

Draagraket
En tot ieders verrassing landde ook de draagraket weer netjes op aarde. Eerder had Jeff Bezos – oprichter van Blue Origin – laten weten niet te verwachten dat deze de vlucht zou overleven. “De raket is niet ontworpen om een ontsnapping in de lucht te overleven,” schreef Bezos vorige maand. De ontsnappingsmotor van het ruimteschip oefent namelijk enorme kracht en warmte uit op de draagraket. “Als de raket deze vlucht – de vijfde – weet te overleven, zullen we deze met een feestje bedanken voor zijn verrichtingen en in het museum zetten,” beloofde Bezos. “Maar het is waarschijnlijker dat we de raket op moeten offeren voor deze test. Op het moment dat het ruimteschip ontsnapt heeft de raket het grootste deel van de brandstof nog aan boord en de inslag in de woestijn zal zeer indrukwekkend zijn.” Dat liep dus even anders.

Blue Origin werd in 2000 opgericht en wil de ruimte voor zoveel mogelijk mensen ontsluiten door de kosten van de ruimtevaart terug te dringen. Het bedrijf ontwikkelt daartoe (herbruikbare) draagraketten en ruimteschepen. Onlangs kondigde Bezos de opvolger van New Shepard aan: New Glenn. New Shepard is ontwikkeld voor sub-orbitale ruimtevluchten, maar New Glenn zal straks in staat zijn om ruimtevaartuigen daadwerkelijk in een baan rond de aarde te brengen.