dawn

Zo’n anderhalve maand nadat ruimtesonde Dawn zich door de zwaartekracht van dwergplaneet Ceres liet vangen, is de sonde nu officieel begonnen aan zijn wetenschappelijke missie.

Op 6 maart liet Dawn zich vangen door de zwaartekracht van dwergplaneet Ceres. Maar de sonde was er toen nog niet: de afstand tussen de twee bedroeg nog zo’n 61.000 kilometer. De afgelopen weken is de afstand tussen de twee aanzienlijk kleiner geworden. Dawn bevindt zich nu op zo’n 13.500 kilometer van het oppervlak van Ceres én heeft zich in een baan genesteld van waaruit deze de dwergplaneet kan gaan bestuderen.

Vrijdag
Dawn ging afgelopen vrijdag in de nieuwe baan draaien. En nu kan NASA melden dat de sonde officieel aan zijn wetenschappelijke missie is begonnen. Dawn kan nu beginnen met het verzamelen van wetenschappelijke data.

Missies van Dawn
De eerste onderzoeksmissie van Dawn in een baan rond Ceres loopt tot 9 mei. Daarna zal de sonde de dwergplaneet nog dichter naderen en aan zijn tweede onderzoeksmissie beginnen.

Vragen
Gehoopt wordt dat Dawn de vele vragen die onderzoekers over Ceres hebben, kan beantwoorden. Eerder bestudeerde Dawn al planetoïde Vesta. Beide hemellichamen maken deel uit van de planetoïdengordel en zijn al vroeg in de geschiedenis van ons zonnestelsel tot stand gekomen. Bovendien zijn ze sinds hun totstandkoming weinig veranderd. Gehoopt wordt dan ook dat we dankzij het harde werk van Dawn meer te weten kunnen komen over de omstandigheden in het jonge zonnestelsel en hoe onder die omstandigheden twee heel verschillende hemellichamen konden ontstaan.

Naarmate de afstand tussen Dawn en Ceres kleiner wordt, hadden onderzoekers natuurlijk al gehoopt op meer informatie over Ceres. Maar vooralsnog leveren de (eerste!) gedetailleerde beelden van Ceres alleen maar vragen op. Zo weten onderzoekers nog altijd niet waardoor de heldere vlekken die het oppervlak van Ceres op beelden van Dawn blijken te sieren, veroorzaakt worden. Het is één van de vragen waar ze tijdens de onderzoeksmissie(s) van Dawn een antwoord op hopen te vinden. Tot die tijd kunnen we alleen maar speculeren over de aard van de vlekken. Bijvoorbeeld op de site van NASA: daar is een poll geopend waarmee het publiek kan aangeven wat zij van de vlekken denkt.