Juno heeft de immense mammoetmaan in opmerkelijk detail vereeuwigd. Kijk snel mee!

Een paar dagen geleden was het dan zo ver: de scheervlucht van ruimtevaartuig Juno langs Jupiters maan Ganymedes. En het was een enerverende gebeurtenis. De sonde scheerde dichter langs de maan dan elk ander ruimtevaartuig in meer dan twintig jaar tijd, waardoor Juno een prachtige glimp opving van deze ijzige bol.

Meer over Ganymedes
Ganymedes is met een diameter van 5.262 kilometer de grootste maan van ons zonnestelsel. De maan is zelfs groter dan de kleinste planeet die ons zonnestelsel rijk is: Mercurius. Ook is Ganymedes de enige maan in ons zonnestelsel met een eigen magnetisch veld. De maan is bedekt met een dikke ijskorst en herbergt mogelijk een ondergrondse oceaan.

Tijdens de scheervlucht heeft Juno onder andere foto’s gemaakt met de JunoCam (de camera die eerder ook al fantastische beelden van Jupiter maakte) en zijn Stellar Reference Unit (de camera die het ruimtevaartuig op koers houdt). En de eerste twee foto’s heeft NASA ondertussen ontvangen én vrijgegeven. Op de foto’s pronkt het oppervlak van Jupiters grootste maan in opmerkelijk detail, inclusief zijn kraters, helder en donker terrein en lange, structurele kenmerken die mogelijk verband houden met Ganymedes’ tektoniek.

Deze foto van Ganymedes werd gemaakt door de JunoCam tijdens Juno’s scheervlucht langs de ijzige maan op 7 juni. Afbeelding: NASA/JPL-Caltech/SwRI/MSSS

Op bovenstaande afbeelding is de foto gemaakt met de JunoCam te bewonderen. De beeldresolutie is ongeveer 1 kilometer per pixel. Met behulp van een groen filter legde Juno bijna een hele zijde van de maan vast. Later, wanneer onderzoekers er tevens een rood en blauw filter overheen gooien, zal er een heus kleurenportret van Ganymedes ontstaan.

Zwart-witfoto
Zoals gezegd had Juno tijdens zijn scheervlucht ook de navigatiecamera genaamd Stellar Reference Unit in de aanslag. En met deze camera legde Juno de donkere kant van de maan vast. Deze kant baadt in zwak licht dat van Jupiter wordt verstrooid. “Dit is dus een ander deel van het oppervlak dan door de JunoCam in direct zonlicht wordt gezien,” legt onderzoeker Heidi Becker uit. De foto is hieronder te aanschouwen. De beeldresolutie ligt tussen 600 tot 900 meter per pixel.

Deze foto van de donkere zijde van Ganymedes werd gemaakt door Juno’s Stellar Reference Unit-navigatiecamera tijdens zijn scheervlucht langs de maan op 7 juni. Afbeelding: NASA/JPL-Caltech/SwRI

In de komende dagen zal Juno meer beelden van zijn scheervlucht langs Ganymedes naar de aarde sturen. Vervolgens zullen alle beelden worden vergeleken met de foto’s die eerder door Galileo en Voyager van Ganymedes zijn gemaakt. Zo zal moeten blijken of het oppervlak van de maan in de afgelopen decennia veel veranderd is. En of er bijvoorbeeld nog kraters zijn bijgekomen. Dat kan weer meer inzicht geven in hoe vaak er op de manen in de buitenste regionen van ons zonnestelsel inslagen plaatsvinden.

Andere kenmerken
Maar Juno scheerde niet alleen langs de grootste maan in ons zonnestelsel voor enkele prachtige plaatjes. De ontmoeting tussen de twee zal naar verwachting ook meer inzicht verschaffen in de samenstelling, ionosfeer, magnetosfeer en de ijsschil van Ganymedes. Bovendien heeft Juno enkele metingen van de stralingsomgeving verricht die toekomstige missies naar Jupiter ten goede zullen komen.

Maar meer daarover volgt later. Eerst genieten de onderzoekers even na van dit succesmoment. “In een generatie tijd is er niet eerder een ruimtevaartuig zo dicht bij Ganymedes in de buurt gekomen,” zegt onderzoeksleider van Juno Scott Bolton. “We gaan onze tijd nemen voordat we wetenschappelijke conclusies trekken. Maar tot die tijd zullen we ons verwonderen over dit hemelse mirakel.”

Meer weten…

…over Juno’s missie naar Jupiter? Kijk dan ook eens tussen de eerder verschenen artikelen.