Het is nooit saai op de gasreus!

Dat blijkt wel uit een door NASA vrijgegeven foto die ruimtesonde Juno eind mei heeft gemaakt. Op de foto zien we zwierige wolkenbanden en onstuimige orkanen. Samen vormen ze een prachtige chaos op het noordelijk halfrond.

Kleurverschil
Wat natuurlijk opvalt, zijn de grote kleurverschillen. Sommige gebieden zijn veel donkerder dan andere. Het vertelt onder meer iets over de samenstelling van de wolken. Zo bestaan de heldere wolken waarschijnlijk uit ammoniak – of ammoniak en water – en een mix van onbekende chemische stoffen. Het donkere materiaal bevindt zich over het algemeen wat dieper in de atmosfeer, aldus NASA.

Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / SwRI / MSSS / Gerald Eichstädt / Seán Doran.

Storm
Op de foto zien we – onder, in het midden – nog een prachtige ovaalvormige storm. Wanneer we deze vanaf de aarde bekijken, lijkt het één witte vlek. Maar Juno legt details bloot en onthult onder meer dat er in de binnenzijde van de storm weinig beweging is. Waarschijnlijk is het zo dat de wind naarmate je dichter bij het hart van de storm komt, vertraagt. Datzelfde zien we in die andere beroemde storm op Jupiter – de Grote Rode Vlek – gebeuren.

Scheervlucht
Juno maakte de foto tijdens zijn dertiende scheervlucht langs Jupiter. Op het moment dat de foto werd gemaakt, was Juno zo’n 15.500 kilometer van de wolkentoppen van de planeet verwijderd.

Ruimtesonde Juno arriveerde in 2016 bij Jupiter. Oorspronkelijk zou de missie in februari van dit jaar al ten einde komen, maar NASA heeft de Juno-missie tot juli 2021 verlengd. Dat de sonde zo lang actief kan blijven, is een geluk bij een ongeluk; doordat Juno er niet in slaagde om in de geplande baan te belanden, ontvangt ‘ie minder straling en kan hij langer meegaan. Het nadeel is echter wel dat Juno vanuit zijn huidige baan minder vaak langs Jupiter vliegt en minder snel data verzameld. Doordat de missie nu wat langer duurt, kan Juno dat echter meer dan goed gaan maken, zo vertelde Thomas Zurbuchen (NASA) in reactie op het nieuws dat de missie nog doorloopt tot in 2021. “Hierdoor kunnen we antwoorden vinden op vragen over Jupiter, maar we kunnen ook nieuwe mysteries vinden en oplossen.”