De planetoïde scheert op 42.000 kilometer afstand langs de aarde.

De baan van planetoïde 2012 TC4 zal deze morgenochtend vrij dicht bij de aarde in de buurt brengen. Op het moment dat de ruimtesteen het dichtst bij de aarde in de buurt komt, bevindt deze zich boven Antarctica. De afstand tussen de aarde en de planetoïde is dan bijna tien keer kleiner dan de afstand tussen de aarde en de maan. En de planetoïde blijft tijdens de scheervlucht net iets boven de baan van communicatiesatellieten.

Geen zorgen
Deze planetoïde komt dus aardig dicht in de buurt. Maar maak je geen zorgen: onderzoekers hebben de baan van de ruimtesteen nauwkeurig in kaart gebracht. En uit dat onderzoek blijkt dat de steen geen enkel risico vormt voor de aarde.

De planetoïde 2012 TC4 werd al in 2012 ontdekt en zou tussen de 15 en 30 meter groot zijn. Daarmee is het een relatief kleine ruimtesteen.

Wereldwijd netwerk
Hoewel 2012 TC4 geen enkel risico vormt voor de aarde, wordt deze nauwlettend in de gaten gehouden. Onderzoekers zullen deze met tientallen telescopen volgen. Zie het als een voorbereiding op ruimtestenen die wel gevaarlijk zijn. “We gebruiken deze scheervlucht om het wereldwijde netwerk voor detectie en het volgen van planetoïden te testen en te zien in hoeverre we in staat zijn om in reactie op de vondst van een planetoïde die potentieel wel op aarde in kan slaan, samen te werken,” legt onderzoeker Michael Kelley uit.

Florence
In september werd dat wereldwijde netwerk van telescopen ook al ingezet om een planetoïde te volgen. Toen ging het om de veel grotere 3122 Florence. Deze planetoïde is zo’n 4,5 kilometer groot en passeerde de aarde begin september op een afstand die zo’n 18 keer groter was dan de afstand tussen de aarde en de maan. De observaties die met behulp van verschillende telescopen werden gedaan, wierpen toen hun vruchten af. Zo ontdekten onderzoekers onder meer dat Florence twee maantjes heeft.

Voor nu is er zeker geen reden om wakker te liggen van planetoïde-inslagen. Geen enkele planetoïde die we nu kennen, vormt de komende eeuw een gevaar voor de aarde. Tegelijkertijd moeten we wel erkennen dat onderzoekers nog lang niet alle planetoïden die op een zeker moment bij de aarde in de buurt kunnen komen, in kaart hebben gebracht. En dus is er altijd een kans dat er een potentieel gevaarlijke planetoïde opduikt. Vandaar dat onderzoekers continu de hemel afspeuren. Het heeft met name de laatste jaren geresulteerd in de ontdekking van vele nieuwe planetoïden. Het is waardevol onderzoek. Want elke planetoïde die we ontdekken en waarvan we de baan in kaart brengen, kan in ieder geval geen onaangename verrassing meer vormen.