Het internationale ruimtestation was hét grote project van de jaren ’90 van de vorige eeuw. Landen werkten gebroederlijk samen. De individu telde niet meer. Maar in het nieuwe decennium kiezen landen steeds vaker voor zichzelf. Stiekem droomt ieder land er van om de tweede ruimtewedloop te winnen.

De eerste ruimtewedloop ging tussen de Verenigde Staten en de Sovjet-Unie. Veel records sneuvelden. Dan weer door de Russen, dan door de Amerikanen en dan weer door de Russen. Lange tijd leek de Sovjet-Unie de wedloop te winnen, tot de Amerikanen in 1969 de eerste mens op de maan zetten. De Verenigde Staten hadden onofficiëel gewonnen. De ruimtewedloop ging in mindere mate door – beide partijen bleven ruimtestations bouwen en bemande ruimtemissies uitvoeren – tot de val van het ijzeren gordijn.

Sindsdien werken de Sovjet-Unie en de Verenigde Staten beter samen. Zo bouwden beide naties het internationale ruimtestation, samen met andere partners, zoals de Europese ruimtevaartorganisatie ESA. Daarnaast mochten Amerikanen meeliften met de Soyuz-capsule na de ramp met de spaceshuttle Columbia.

Rusland en de Verenigde Staten zijn gevestigde ordes in de ruimte. Landen als India, China en Japan moeten zichzelf nog een beetje bewijzen. En dit doen zij met alle liefde. Maar welk land gaat de tweede ruimtewedloop winnen? Wordt het net zo spannend als ruimtewedloop 1.0?

China

China verraste de wereld door op 15 oktober 2003 een astronaut te lanceren. De 38-jarige Yang Liwei verbleef bijna een volledige dag in de Shenzhou 5 capsule, voordat hij weer op aarde landde. De succesvolle missie was een grote overwinning voor China. Als derde land een succesvolle bemande lancering uitvoeren is niet niets.

China heeft een plan om de maan te verkennen. In 2007 lanceerde China succesvol een maansonde: Chang’e. China wil nog in 2010 een maanlander laten landen op de maan. Nog voor 2020 gaat China een maanlander lanceren, die deeltjes verzamelt op het oppervlak van de maan. Deze deeltjes moet de maanlander mee terug nemen naar de aarde.

China heeft op het gebied van bemande ruimetvaart veel in petto. China bouwt voor 2020 een eigen ruimtestation. Daarnaast wil het land in 2020 Chinezen op het oppervlak van de maan laten landen. Om deze doelen te bereiken perfectionaliseert China in 2012 ruimtewandelen en docken.

Wij verwachten dat de eerste bemande maanlanding van China in 2025 plaatsvindt. China heeft ook plannen om na 2040 naar Mars te gaan. Bemand uiteraard!

India

India heeft net als China grote plannen, maar of die gerealiseerd worden is nog de vraag. India begint in 2012 met het openen van een eigen trainingscentrum voor astronauten. India hoopt de eerste astronaut in 2015 te lanceren. In de ruimtecapsule passen twee astronauten. Na 2020 landt de eerste Indiase astronaut op het oppervlak van de maan.

India werkt momenteel nauw samen met Rusland. Zo mag in 2013 een Indiase astronaut mee aan boort van een Soyuz-capsule. In hoeverre India achter de schermen van de Russische ruimtevaartorganisatie Roskosmos mag kijken is niet bekend.

Iran

Op 21 juni 1989 maakte Iran bekend dat ze graag een eigen bemande missie wilden uitvoeren. Momenteel wordt er hard gewerkt om dat doel te bereiken. Iran wil in 2021 met een eigen raket de eerste astronaut lanceren. Daarvoor moet de komende tien jaar nog veel gebeuren. Iran werkt niet nauw samen met internationale partners, zoals bijvoorbeeld India, waardoor het misschien moeilijker is om de concurrentie bij te benen.

Japan

De Japanse ruimtevaartorganisatie JAXA ontstond in 2003. De JAXA werkt nauw samen met Rusland, Europa en de Verenigde Staten. Japan is – net als Europa – een stuk realistischer als het gaat om bemande ruimtevaart. Zo maakt de JAXA gebruik van partners om astronauten te lanceren. Zo gaat er wel eens een Japanse astronaut mee aan boord van een Soyuz-capsule. Verder heeft Japan geen eigen plan om astronauten te lanceren. JAXA houdt zich voornamelijk bezig met onderzoek, ontwikkeling en de lancering van satellieten. Maanmissies zijn een
specialiteit van Japan.

Wie wint?

De deelnemers van de eerste wedloop – de Verenigde Staten en Rusland – tellen niet mee. Zij deden al mee met de eerste ruimtewedloop. Het lijkt er op dat de Chinezen de tweede wedloop winnen. De Chinezen hebben op dit moment de grootste voorsprong. Aan het begin van de jaren ’20 van deze eeuw loopt waarschijnlijk de eerste Chinees op de maan. Ook India hoopt tegen die tijd een bemande missie naar de maan te lanceren, maar het land heeft eigenlijk nog niets laten zien. Japan en Iran doen niet mee aan de tweede ruimterace. Wie landt deze eeuw als eerste op de maan? De Russen. Toch pakken de Chinezen het goud!