Rusland heeft bekendgemaakt enige tijd te willen stoppen met het vervoeren van toeristen naar het ISS. Nu NASA binnenkort de laatste shuttles lanceert, komt het bemannen van het ISS op de schouders van de Russen te liggen. En daar hebben ze voor nu hun handen vol aan.

NASA zal nog vier shuttles naar het ISS sturen en daarna is het voor even over en voorbij. Rusland gaat om die reden het aantal bemande lanceringen verdubbelen; er gaan er dit jaar vier de lucht in. Het aantal astronauten dat permanent het ISS bevolkt, wordt namelijk verhoogt tot zes personen. “Dit jaar zien we de laatste shuttlemissie en vanaf dat moment is Rusland niet alleen de enige natie die bemanningen stuurt, maar ook het enige land dat verantwoordelijk is voor de veiligheid van de bemanning,” vertelt Sergei Krikalyov, hoofd van het trainingscentrum voor Russische kosmonauten. Volgens Krikalyov is het onmogelijk om elke keer dat er een shuttle gelanceerd wordt ook een toerist mee te sturen.

Rusland zal de eerste van vier Soyuz-shuttles 2 april lanceren. Hoelang de volgende ruimtetoerist nog moet wachten voor hij of zij mee mag is onbekend. Krikalyov liet wel doorschemeren dat dit afhankelijk is van de tijd die NASA nodig heeft om een vervanger voor de shuttle te bouwen. De verwachting is dat het nieuwe ruimtevaartuig in 2014 klaar is, maar vertraging kan niet worden uitgesloten. “We hebben het absoluut over jaren, maar of het één, twee of vijf jaar wordt, is lastig te zeggen. Het ontwikkelen en testen van een nieuw ruimtevaartuig brengt grote technologische risico’s en enorme onzekerheid met zich mee.”

De laatste ruimtetoerist was Guy Laliberte. Hij telde 35 miljoen dollar (25,5 miljoen euro) neer voor een vakantie naar het ISS.