De gefaalde Russische Phobos-Grunt-missie krijgt een bitter einde. De ruimtesonde werd op 8 november gelanceerd, maar al vrij snel bleek het goed fout te zijn. De sonde belandde in een baan om de aarde en kon hier niet meer uit komen. Nu bevestigt de Russische ruimtevaartorganisatie dat de Phobos-Grunt-sonde in januari neerstort op aarde. En dat kan grote gevolgen hebben.

Waar ging het mis?

De sonde gebruikte in eerste instantie de zon om zich te oriënteren. Kort voordat deze in een baan rondom de aarde kwam, moest de sonde de sterren gaan gebruiken als oriëntatiepunt en daarna de motoren starten. Maar de motoren gingen nooit aan. Waarschijnlijk komt dat doordat de communicatie tussen de sensoren die de sterren als oriëntatiepunt moeten gebruiken en de motoren niet lekker loopt.

Tussen 6 en 9 januari valt de 13,2 ton zware ruimtesonde op aarde. Een groot deel van de ruimtesonde zal verbranden – inclusief de brandstof – maar helaas niet alles. De Russische ruimtevaartorganisatie verwacht dat twintig tot dertig fragmenten met een totaalgewicht tot 200 kilo zullen neerstorten. Waar? Dat is pas een paar dagen voor de tijd te voorspellen.

Overigens is dit niet helemaal nieuw nieuws. In november berichtte New Scientist dat de ruimtesonde mogelijk in januari zou kunnen neerstorten. Nu is het echter definitief bevestigd door de Russische ruimtevaartorganisatie Roskosmos.

Natuurramp in spé?
Roskosmos laat weten dat de brandstof en het radioactieve materiaal geen gevaar vormen voor de aarde. Sommige wetenschappers denken daar anders over. Zij denken dat de brandstof kan bevriezen, waardoor het wel degelijk een gevaar kan vormen voor steden, natuurgebieden, dieren, mensen en oceanen. Volgens Roskosmos is er echter niets aan de hand. Alle brandstof zal bijna 100 kilometer boven het aardoppervlak verbranden en ook de tien kilo kobalt-57, een radioactief metaal in één van de instrumenten van de ruimtesonde, vormt geen gevaar.

Weggegooid geld
Het falen van de Russische Mars-missie is misschien wel één van de dieptepunten van 2011. 130 miljoen euro weggegooid geld. Geld dat ook besteed had kunnen worden aan andere ruimteprojecten. Hopelijk wordt het neerstorten van de Phobos-Ground-ruimtesonde niet één van de dieptepunten van 2012.