De Russen doen hun uiterste best om hun gloednieuwe sonde te redden. Maar als dat niet lukt, komt deze vroeg of laat toch naar beneden.

De sonde Phobos-Grunt had eigenlijk allang op weg moeten zijn naar zijn eindbestemming: Phobos. Maar na de lancering op 8 november kwam de sonde vast te zitten in een baan rondom de aarde. De Russen doen er alles aan om de sonde alsnog op weg te helpen, maar tot op heden zonder resultaat.

Foutje

De sonde gebruikte in eerste instantie de zon om zich te oriënteren. Kort voordat deze in een baan rondom de aarde kwam, moest de sonde de sterren gaan gebruiken als oriëntatiepunt en daarna de motoren starten. Maar de motoren gingen nooit aan. Waarschijnlijk komt dat doordat de communicatie tussen de sensoren die de sterren als oriëntatiepunt moeten gebruiken en de motoren niet lekker loopt.

Tijd
En dat terwijl de tijd dringt. Vroeg of laat zal de sonde namelijk hoogte verliezen en in de aardse atmosfeer belanden. Daarbij verbrandt de sonde en is alle hoop verloren.

Positie
Het goede nieuws is dat de sonde niet zomaar rondzweeft. Waarnemingen wijzen erop dat de sonde – ondanks het feit dat deze nergens op reageert – nog wel in staat is om de positie in de ruimte te handhaven.

Op aarde
Maar dat blijft niet zo. Als de sonde niet gered kan worden, gaan de Russen ervan uit dat deze in januari in de atmosfeer en uiteindelijk op aarde belandt. Sommige onderzoekers maken zich daar nu al zorgen om. Aan boord van Phobos-Grunt bevindt zich namelijk het giftige hydrazine. Onduidelijk is of de brandstof de reis door de atmosfeer overleeft en ook op aarde nog voor problemen kan gaan zorgen.

“Laten we hopen dat dit ding in de oceaan of in onbewoond gebied valt,” stelt expert Michael Listner. Wij hopen ondertussen dat de sonde nog gered kan worden. Want Phobos-Grunt beloofde een prachtige missie te worden. Met micro-organismen die richting Mars zouden reizen en apparatuur die monsters zou nemen op Phobos.