globe

Wetenschappers hebben zo’n 640 kilometer onder het oppervlak van de Verenigde Staten een enorme watervoorraad ontdekt. Het gaat waarschijnlijk om het grootste waterreservoir dat tot op heden op aarde ontdekt is.

Wetenschappers vermoedden al jaren dat in een rotsachtige laag van de aardmantel – ook wel overgangszone genoemd – water gevangen zit. Onderzoekers van de universiteit van Nieuw-Mexico hebben nu bewijs gevonden dat dat inderdaad zo is. Ze ontdekten op zo’n 640 kilometer onder het oppervlak van Noord-Amerika flinke hoeveelheden magma, een aanwijzing dat op deze diepte ook water te vinden is. De ontdekking suggereert dat platentektoniek ervoor kan zorgen dat water afkomstig van het oppervlak van de aarde naar deze extreme diepte wordt gevoerd en uiteindelijk resulteert in het gedeeltelijk smelten van gesteenten diep in de mantel. “Wanneer een gesteente met veel H2O (water. red,) uit de overgangszone naar de binnenmantel verplaatst wordt dan moet het zijn H2O kwijtraken, dus smelt het gesteente een beetje,” vertelt onderzoeker Brandon Schmandt. “Zodra het water vrijkomt, komt een groot deel ervan waarschijnlijk vast te zitten in de overgangszone,” voegt onderzoeker Steve Jacobsen toe.

Het missende water
“Geologische processen aan het oppervlak van de aarde, zoals aardbevingen en uitbarstende vulkanen, vertellen iets over wat er diep in de aarde gaande is. Ik denk dat we nu eindelijk bewijs zien van een watercyclus waarin de gehele aarde een rol speelt en dat bewijs kan de grote hoeveelheid vloeibaar water aan het oppervlak van onze leefbare planeet helpen verklaren. Wetenschappers zijn al decennialang naar dit missende water op grote diepte op zoek.”

“Wetenschappers zijn al decennialang naar dit missende water op grote diepte op zoek”

Oceanen vol water
Waarschijnlijk gaat het om een hele grote hoeveelheid water. Als slechts één procent van het gewicht van de gesteenten in de overgangszone water is, zou er al drie keer meer water te vinden zijn dan in alle aardse oceanen bij elkaar. Maar je moet daarbij niet denken aan de vormen van water zoals wij die hier aan het aardoppervlak kennen: vloeibaar, ijs of damp. Het water zit gevangen in de moleculaire structuur van mineralen die weer deel uitmaken van gesteenten.

Het onderzoek van Jacobsen en zijn collega’s bouwt voort op een studie die in maart van dit jaar verscheen. Onderzoekers ontdekten toen voor het eerst het mineraal ringwoodiet op aarde. Dit mineraal – afkomstig van een diepte tot 660 kilometer onder het aardoppervlak – bleek voor een groot deel uit water te bestaan en suggereerde dus sterk dat op honderden kilometers onder het aardoppervlak water te vinden is. “Of dit unieke monster representatief is voor de samenstelling van het binnenste van de aarde is niet bekend,” benadrukt Jacobsen. Maar dat er op deze diepte water te vinden is, wordt nu wel onderschreven door smeltprocessen die op vergelijkbare diepte onder het oppervlak van Noord-Amerika plaatsvinden.