Archeologen bestuderen op dit moment prehistorische afbeeldingen die in 2002 in een verlaten grot in de woestijn werden gevonden. Alles wijst erop dat de tekeningen voor eens en voor altijd duidelijk maken hoe het oude Egypte van een zompig moeras in een wereldmacht kon veranderen.

De grot ligt dicht bij de Egyptische grens met Libië en Soedan. Amateurs ontdekten de schat aan afbeeldingen een aantal jaren geleden. Professionals hebben nu het heft in handen genomen. En er is werk genoeg; de grot telt zo’n 5000 tekeningen. Deze zijn zo’n 8000 jaar geleden op de stenen getekend of gegraveerd.

Jagers en verzamelaars
Volgens de archeologen hebben jagers en verzamelaars de tekeningen achtergelaten. “Het is de meest verbazingwekkende grot in Noord-Afrika en Egypte,” meent onderzoeker Karin Kindermann. “Je kunt een puzzelstukje nemen en kijken waar het past. Het is een belangrijke vondst.”

Klimaatverandering
Het oostelijke deel van de Sahara is het meest droge en warme deel van de wereld. Jaarlijks valt er gemiddeld iets minder dan twee millimeter regen. Dat was in de tijd van de jagers en verzamelaars echter wel anders. Toen viel er veel meer neerslag waardoor een savanne ontstond. Maar ook dat was maar tijdelijk, zo blijkt uit onderzoek.

Nijlvallei
“Na 3400 jaar savanne kwam de woestijn terug en werden de mensen gedwongen om naar het oosten, richting de Nijlvallei te trekken,” vertelt één van de onderzoekers. “Daar droegen ze bij aan de vestiging van de Egyptische beschaving en meer naar het zuiden aan die van het Afrikaanse continent.”

Rijke cultuur
Rond de grot zijn inmiddels stenen gereedschappen en aardewerk aangetroffen. De tekeningen helpen de archeologen een beter beeld te krijgen van de beschaving van de woestijnbewoners. “We verkrijgen steeds meer bewijs dat aantoont hoe rijk de prehistorische cultuur in het oosten van de Sahara was.”

Al die kennis ging geleidelijk aan mee naar Egypte, waar de woestijnbewoners de moerasachtige delta omtoverden tot een weelderig gebied dat nog veel later een wereldmacht zou worden: toonaangevend op het gebied van kunst en cultuur en rijk aan kennis. Het lijkt er steeds meer op dat dit alles zonder de droogte in de woestijn nooit tot stand zou zijn gekomen.