De verschillen tussen het immuunsysteem van twee mensen vallen voor een groot deel weg wanneer zij samen een kind krijgen en grootbrengen, zo blijkt uit nieuw onderzoek.

Het effect dat samen een kind grootbrengen op je immuunsysteem heeft, is nog groter dan het effect dat bijvoorbeeld de (buik)griep op je immuunsysteem heeft. Tot die conclusie komen Engelse en Belgische onderzoekers nadat ze het immuunsysteem van 670 mensen bestudeerden. De onderzochte individuen waren tussen de twee en 86 jaar oud en werden gedurende drie jaar gevolgd.

Verschillen
Elk immuunsysteem is weer anders. Maar waardoor ontstaan die verschillen tussen het immuunsysteem van de één en het immuunsysteem van de ander? Had het met leeftijd te maken? Met geslacht? Of overgewicht? De onderzoekers toetsten die en nog veel meer andere factoren die van invloed konden zijn op het immuunsysteem. En zo ontdekten ze een factor die een immuunsysteem enorm kon veranderen: samenwonen en samen een kind opvoedden.

“Aangezien het ouderschap één van de heftigste uitdagingen is waar iemand zich bereidwillig in stort, is het niet zo gek dat dat het immuunsysteem verandert”

Minder verschillen
Er bleken vijftig procent minder verschillen te zijn tussen het immuunsysteem van individuen die samenwoonden en samen een kind hadden. In andere woorden: als je samen in één huis woont en samen een kind krijgt, gaat je immuunsysteem lijken op dat van je partner. “Het is voor het eerst dat iemand naar het immuunsysteem van twee individuen die geen familie van elkaar zijn, maar wel een goede relatie hebben, kijkt,” vertelt onderzoeker Adrian Liston. “Aangezien het ouderschap één van de heftigste uitdagingen is waar iemand zich bereidwillig in stort, is het niet zo gek dat dat het immuunsysteem verandert.” Toch is het volgens Liston verrassend dat het krijgen van kinderen zo’n grote invloed heeft op het immuunsysteem. “Dat is iets wat aankomende ouders moeten bedenken: het slaaptekort, de stress, de chronische infecties en alle andere uitdagingen van het ouderschap doen meer met je lichaam dan alleen maar grijze haren voortbrengen. Ik denkt dat alle ouders van een kind op de kleuter- of basisschool blij zijn met het effect dat een kind op je immuunsysteem heeft.”

Vrij stabiel
Uit het onderzoek blijkt verder dat het immuunsysteem vrij stabiel is. In de drie jaar dat de proefpersonen werden bestudeerd, was hun immuunsysteem niet zo snel onder de indruk. Zelfs wanneer het even veranderde door de griepprik of buikgriep, veerde het meestal weer snel terug naar de oude staat.

Naast het krijgen van kinderen, bleek ook leeftijd van invloed te zijn op het immuunsysteem. “Ons onderzoek laat zien dat we allemaal een stabiel immuunsysteem hebben,” vertelt onderzoeker Michelle Linterman. “Wat verschillend is van persoon tot persoon is hoe dat immuunsysteem eruit ziet. We weten dat slechts een klein deel van dat verschil bepaald wordt door genetica. Onze studie laat zien dat leeftijd van grote invloed is op hoe ons immuunsysteem eruit ziet en dat is mogelijk één van de redenen waarom ouderen minder sterk reageren op vaccinaties en minder bestand zijn tegen infecties.”