ASTRONOMIE  Het is al langer bekend dat een te zware witte dwerg een supernova kan veroorzaken. Dit gebeurt wanneer een witte dwerg een kritische hoeveelheid materie van een andere ster opslokt, te zwaar wordt en vervolgens explodeert. Nieuwe computersimulaties tonen aan dat er nog een manier is om een type 1a supernova te veroorzaken.

Twee witte dwergen die ongeveer even groot zijn kunnen namelijk ook voor een supernova zorgen. Hoe? Als deze witte dwergen samensmelten. Wel moeten de witte dwergen ongeveer even groot zijn, anders ontstaat er geen supernova. Bij een samensmelting komt materiaal van de ene ster in aanraking met de andere ster. Het materiaal wordt verhit en veroorzaakt thermonucleare explosie.

Een witte dwerg is een ster die aan het einde van haar levenscyclus is gekomen. De zon zal haar leven ook beëindigen als witte dwerg. In de kern van een witte dwerg vinden geen kernreacties meer plaats. Een witte dwerg heeft een doorsnee van enkele duizenden kilometer. Een deeltje van één kubieke centimeter weegt honderden ton!

“Supernova’s zijn één van de krachtigste kosmische explosies”, vertelt Wolfgang Hillebrandt van het Max Planck instituut voor astrofysica. “Hoe deze ontstaan blijft nog steeds een raadsel. Met de nieuwe simulaties hebben we in ieder geval een deel van de puzzel opgelost.”