Sterke aardbevingen langs de San Andreas-breuk in het zuiden van Californië komen veel vaker voor dan gedacht. Dat concluderen wetenschappers. Een zware beving vindt niet elke 250 tot 400 jaar, maar gemiddeld elke 45 tot 144 jaar plaats. De laatste sloeg 153 jaar geleden toe. Daarmee is de breuk anno 2010 een steeds sneller tikkende tijdbom.

De wetenschapper bestudeerden de seismische activiteiten die de afgelopen 700 jaar rondom de breuk voorkwamen. Ze vonden veel meer sporen van zware aardbevingen dan gedacht.

Big One
Onder zware bevingen verstaan de onderzoekers aardbevingen met een kracht van 6.5 tot 7.9 op de schaal van Richter. De laatste keer dat zo’n beving plaatsvond, was 153 jaar geleden. Theoretisch gezien had de aarde in de buurt van Los Angeles dus al lang weer een keertje moeten beven. De wetenschappers concluderen dan ook dat het een kwestie van tijd is voordat de volgende ‘Big One’ opduikt.

Slachtoffers
“Wat we weten is dat aardbevingen langs de San Andreas-breuk de laatste 700 jaar veel vaker voorkwamen dan iedereen dacht,” legt onderzoeker Sinan Akciz uit. “Onze gegevens spreken eerdere rapporten tegen.” En dat is slecht nieuws. In het zuidelijke deel van Californië wonen zo’n 37 miljoen mensen. Een zware aardbeving zou met name in de steden Los Angeles, San Diego en Anaheim voor veel slachtoffers kunnen zorgen: tussen de 2000 en 50.000 doden. De schade zou in de miljarden lopen.

Voorbereiding
Onderzoeker Lisa Grant Ludwig moedigt de bewoners van Californië aan om de breuk serieus te nemen. “Er bevinden zich stormen aan de horizon,” meent ze. “Betekent dat dat het zeker gaat regenen? Nee, maar wanneer je zoveel wolken ziet, dan denk je: ik neem vandaag mijn paraplu mee. Zo werkt dit onderzoek ook. Het geeft ons de kans om ons voor te bereiden.”

Dat betekent voor de bewoners: voldoende water en voorraden in huis halen, kostbare bezittingen in veiligheid brengen en een noodplan opstellen waar het hele gezin zich aan moet houden. De autoriteiten moeten hun beleid herzien en inspecteren of gebouwen klaar zijn voor zo’n beving.