Een nieuwe satelliet van de Amerikaanse luchtmacht gaat op zoek naar ruimteafval in een baan om de aarde. De Space-Based Surveillance satelliet is zaterdag succesvol gelanceerd. De SBS-satelliet heeft een flexibele camera om foto’s te maken van ruimteafval. In een later stadium is het mogelijk om de satelliet uit te breiden met extra sensoren.

Uit recente schattingen blijkt dat er zo’n twee miljoen kilo ruimteafval in een baan om de aarde zweeft. Ongeveer 20.000 stukken ruimteafval zijn groter dan tien centimeter.

Stukjes ruimteafval, zelfs exemplaren zo klein als verfschilfers, kunnen grote schade aanrichten aan werkende satellieten. Ook het internationale ruimtestation wordt regelmatig bedreigd door ruimteafval. Gelukkig is er nog nooit een grote botsing geweest tussen ruimteafval en het ruimtestation.

Op dit moment houden ongeveer duizend optische en radartelescopen het ruimteafval in de gaten. Toch is het moeilijk om ruimteafval te spotten, omdat wetenschappers te maken hebben met wisselende weersomstandigheden en atmosferische verstoringen.

De SBS-satelliet is een stuk flexibeler en heeft geen last van de aardse atmosfeer. Het is te hopen dat de satelliet bijdraagt aan de groei van kennis over ruimteafval.