De ruimtesonde Cassini heeft werkelijk adembenemende foto’s gemaakt van Saturnus en zijn manen. Op de foto’s is onder meer te zien dat het noorden van Saturnus zich opmaakt voor de zomer, terwijl het zuiden de winter tegemoet ziet.

De Amerikaanse ruimtevaartorganisatie heeft vier foto’s van Cassini vrijgegeven. De mooiste is toch wel het exemplaar bovenaan dit artikel. We zien hoe de maan Titan voor Saturnus heen beweegt. Maar op deze foto is nog veel meer te zien. Bijvoorbeeld de wisseling van de seizoenen. Toen Cassini acht jaar geleden bij Saturnus aankwam, was de noordpool azuurblauw: het was er winter. Nu begint de noordpool die blauwe gloed te verliezen en kleurt de zuidpool langzaam maar zeker blauwer. In het verre zuiden is de winter op komst.

Titan probeert zich achter de ringen van Saturnus te verschuilen. Tevergeefs: Cassini vindt Titan wel! Op de foto zien we de vortex op de zuidpool van Titan weer opduiken. Foto: NASA / JPL-Caltech / SSI.

De andere drie foto’s die Cassini maakte, zijn ook bijzonder indrukwekkend. Op de foto’s zien we de pas ontdekte vortex in de atmosfeer van Titan. De vortex bevindt zich op de zuidpool van het maantje. Filmpjes die Cassini in juni maakte, bewijzen dat de vortex sneller draait dan het maantje zelf. Onderzoekers denken dat de vortex de winter op de zuidpool van het maantje aankondigt.

Cassini kijkt tegen de nachtzijde van het maantje Titan aan. Op de foto is de vortex in de atmosfeer van Titan goed te zien. Foto: NASA / JPL-Caltech / SSI.

Nu de wisseling van de seizoenen op Saturnus in volle gang is, vergapen wetenschappers zich maar al te graag aan de informatie en beelden die Cassini ze verstrekt. “Nu op Saturnus zijn: dat is een opwindend moment,” stelt onderzoeker Amanda Hendrix. “Sommige veranderingen in de data komen als een complete verrassing.” Andere veranderingen voldoen helemaal aan de verwachtingen van de onderzoekers: ze doemen keurig op tijd op.

Een stukje Titan. Foto: NASA / JPL-Caltech / SSI.