Het maantje had oorspronkelijk geen water, maar bezit nu heel veel.

Dat schrijven twee astronomen in het blad The Astronomical Journal. Ze baseren zich op data die ruimtesonde Cassini een tijd geleden al heeft verzameld toen deze langs Phoebe scheerde. Op basis van deze gegevens hebben de onderzoekers kaarten kunnen maken van Phoebe die precies onthullen waar het waterijs zich bevindt. En daaruit blijkt onder meer dat de gebieden die het meeste water herbergen, ook de gebieden zijn die getuigen van veel inslagen.

Inslagen
Het wijst er volgens de onderzoekers op dat het waterijs dat we nu rijkelijk op Phoebe aantreffen, daar niet altijd is geweest. Waterrijke hemellichamen zouden Phoebe tijdens inslagen op het water hebben getrakteerd.

Migrant
Phoebe is misschien wel één van de vreemdste maantjes die Saturnus rijk is. Het maantje doet er 18 aardse maanden over om een rondje rond Saturnus te voltooien. Daarbij volgt het maantje een retrograde baan, wat betekent dat deze ten opzichte van de andere manen van Saturnus – en de meeste andere objecten in ons zonnestelsel – in tegenovergestelde richting beweegt. Wat verder opvalt, is dat het maantje heel donker is en slechts 6 procent van het zonlicht reflecteert. Zowel die donkere kleur als de retrograde baan doen vermoeden dat het maantje eigenlijk niet rond Saturnus thuishoort. Phoebe is mogelijk aan de rand van ons zonnestelsel ontstaan en vervolgens tijdens een reis richting het hart van ons zonnestelsel door Saturnus en zijn zwaartekracht ingevangen.

Met die theorie in het achterhoofd worden de nieuwe bevindingen opeens een stuk interessanter. Want mogelijk kunnen ze ook verklaren waarom er zulke grote verschillen zijn tussen de hoeveelheid water die objecten aan de rand van het zonnestelsel herbergen. Als de onderzoekers het bij het juiste eind hebben en Phoebe werkelijk aan de rand van ons zonnestelsel is ontstaan, zou je kunnen aannemen dat objecten die daar geboren worden van oorsprong arm zijn aan water. Of een object vervolgens veel of weinig water weet te verzamelen, zou dan afhankelijk zijn van het aantal inslagen dat het doormaakt.