De kleine maan Prometheus in de F-ring van Saturnus laat een spoor van grote sneeuwballen achter. Deze minimaantjes groeien in sommige gevallen uit tot grotere objecten: minimanen. Het is de eerste keer dat wetenschappers deze objecten geboren zien worden.

Promotheus draait sneller om Saturnus dan de deeltjes in de F-ring. Hierdoor botst de maan iedere 68 dagen tegen de binnenste rand van de F-ring. De verstoorde deeltjes – meestal dichte, plakkerige ijsdeeltjes – krijgen een eigen leven en klonteren in sommige gevallen samen tot grotere sneeuwballen.

“We hebben dit nog nooit eerder gezien”, zegt onderzoeker Carl Murray. “Wanneer Prometheus langs de F-ring scheert, pas dan ontstaan deze objecten.” Toekomstige bezoeken van Prometheus kunnen de groei van een sneeuwbal versnellen, of de sneeuwbal vernietigen.

Murray: “De minimaantjes hebben 68 dagen de tijd om hun zaakjes op orde te krijgen. Dan komt Prometheus weer langs.”

Is het mogelijk dat deze minimanen uitgroeien tot volwassen manen? “Dat weten we nog niet”, geeft Murray toe. “Dat moeten we nu onderzoeken. Misschien zijn deze objecten inderdaad de voorlopers van volwassen manen. Het zou kunnen.”

De video hieronder laat zien hoe de sneeuwballen ontstaan. Deze video is gemaakt door de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA.