Maar hij pronkt ook graag met een scala aan andere trucjes.

Hij is lichtvoetig en veerkrachtig en kan bewegingen maken waar zelfs een professionele turner jaloers op kan zijn. Het gaat over de nieuwe cheetah-robot die onderzoekers van MIT in elkaar knutselden. De lenige viervoeter weegt slechts 20 kilo en is daarnaast ook nog ‘vrijwel onverwoestbaar’.

Trucjes
De cheetah-robot beschikt over een heel arsenaal aan trucjes waarmee hij iedereen die het maar wilt zien mee imponeert. Een bijzondere prestatie. Want tot voor kort waren turnoefeningen nog een hele opgave voor de vaak zware, bekabelde en instabiele robots. Maar de cheetah-robot bewijst het tegendeel. Zo kan hij twee keer zo snel over oneffen terreinen draven als een gemiddeld persoon. Ook buigt en zwaait hij soepeltjes met zijn poten, kan hij springen en laat hij zich ook niet zomaar omver duwen. Gebeurt dit toch, dan zorgt hij er met een kungfu-achtige slinger voor dat hij weer op zijn vier poten komt te staan. Maar het meest indrukwekkende is toch wel zijn buitengewone vermogen om vanuit een staande positie een 360 graden achterwaartse salto uit te voeren.


Backflip
Nadat de cheetah-robot langzaam maar zeker meer trucjes onder de knie kreeg, vroegen de onderzoekers zich af of ook een backflip binnen zijn bereik zou liggen. “We dachten dat het een goede test zou zijn voor de prestaties van de robot, omdat een backflip veel kracht vereist,” zegt onderzoeker Benjamin Katz. En dus werd de robot zo geprogrammeerd dat het mogelijk moest zijn. “De eerste keer dat we het probeerden, werkte het wonderbaarlijk,” zegt Katz. Hoewel de cheetah-robot niet de eerste robot is die de backflip onder de knie kreeg – deze robot ging hem voor – is hij wel de eerste viervoeter die dit kunstje voor elkaar krijgt.

Vervangen
“Een van de redenen waarom we deze robot bouwden, is omdat het makkelijk is om met hem te experimenten,” zegt Katz. “We wilden gekke dingen proberen omdat de robot allesbehalve fragiel is en daardoor niet zo snel breekt.” En mocht er toch iets breken, dan is het onderdeel gemakkelijk en goedkoop weer te vervangen. Elk van de poten van de robot wordt aangedreven door drie identieke, goedkope elektromotoren die de onderzoekers bouwden met standaardonderdelen. Elke motor kan daardoor eenvoudigweg door een nieuwe worden verwisseld. “Het is net lego,” zegt Katz.

Op dit moment werkt het team aan in totaal tien nieuwe cheetah-robots. Deze zullen worden uitgedeeld aan verschillende groepen. Hierdoor kunnen zij nieuwe ideeën uitwisselen en uiteindelijk zelfs met elkaar de concurrentie aangaan. “Uiteindelijk hoop ik dat al deze robots op een hindernisbaan tegen elkaar gaan racen,” zegt Katz. “Dan kunnen we zien welk team met de meest effectieve strategie op de proppen komt.”