Om in de lente weer te groeien tot de oorspronkelijke omvang bijna is bereikt.

Tot die opmerkelijke conclusie komen onderzoekers in het blad Current Biology. Grote vraag is natuurlijk: hoe laten deze spitsmuizen hun schedel krimpen en groeien?

Het onderzoek
De onderzoekers vingen tussen de zomer van 2014 en de herfst van 2015 een aantal spitsmuizen en bestudeerde de omvang van hun schedel door de seizoenen heen. Ze ontdekten dat de omvang van de schedel van deze dieren seizoensgebonden is. In de winter neemt de omvang tot wel 20% af. En als de winter ten einde is gekomen, groeit de schedel weer: de omvang neemt dan met zo’n 15% toe.

Regeneratie
Op dit moment weten onderzoekers nog niet zo goed hoe de spitsmuizen het voor elkaar krijgen. Mogelijk breken ze botweefsel in de winter af, om het vervolgens in de lente weer te regenereren.

Stofwisseling
Maar waarom doen de spitsmuizen dat? De onderzoekers wijzen erop dat niet alleen de schedel tijdens de winter krimpt. Het hele lichaam van de spitsmuis wordt kleiner: verschillende organen verliezen massa, de wervelkolom wordt korter en zelfs de hersenmassa neemt met twintig tot dertig procent af. Waarschijnlijk is het allemaal te herleiden naar de snelle stofwisseling van de spitsmuizen. Een afname in omvang helpt de dieren mogelijk om perioden van voedselschaarste te overleven (in tegenstelling tot veel andere dieren houden spitsmuizen geen winterslaap).

De onderzoekers zien genoeg mogelijkheden voor vervolgonderzoek. Zo willen ze graag nagaan of de hersenstructuur verandert als de schedels van de spitsmuizen krimpen. Ook zijn ze benieuwd hoe dat proces de cognitieve vaardigheden van de dieren beïnvloedt.