Wetenschappers hebben in een museumcollectie een verloren gewaande schedel van een jonge diplodocus gevonden. En deze schedel is opvallend anders dan het hoofd van een volwassen exemplaar. De onderzoekers kunnen dan ook maar één conclusie trekken: de diplodocus veranderde drastisch tijdens zijn groei.

“Schedels van volwassen sauropods zijn zeldzaam, maar schedels van een jonge sauropod is nog zeldzamer,” vertelt onderzoeker John Whitlock. “Wat we totnogtoe weten van de schedels van sauropods zoals de diplodocus is geheel gebaseerd op volwassenen.”

Snuit
“De diplodocus had een ongebruikelijke schedel,” voegt onderzoeker Jeffrey Wilson toe. “Volwassen dieren hadden in tegenstelling tot andere sauropods geen ronde of gepunte, maar een lange, vierkante snuit. Tot voor kort gingen we ervan uit dat ook jongvolwassen diplodocus die hadden.”

Anders
Maar het in het museum herontdekte exemplaar beweert iets anders. “Hoewel deze schedel duidelijk van een jonge diplodocus is, is deze op verschillende manieren heel anders dan die van volwassenen,” vertelt Whitlock. “Net als bij de meeste jonge dieren zijn de ogen relatief groot en is het gezicht klein. Wat we niet verwachtten was de puntige vorm van de snuit.”

Volgens de onderzoekers veranderde de vorm van de snuit gedurende het leven van de diplodocus, omdat het eetgedrag veranderde. Om competitie te voorkomen, aten de volwassenen iets anders dan de jonge dieren. De jonge diplodocus was met zijn puntige snuit beter in staat om planten te selecteren, terwijl de volwassenen veel tegelijk wegmaaiden.

Foto: Mark A. Klingler/Carnegie Museum of Natural History