Wetenschappers hebben ontdekt dat de onechte karetschildpad pas op haar 45e seksueel volwassen is en eieren kan leggen.

Dat het zolang duurt voor een onechte karetschildpad om volwassen te worden, is een verrassing. De schattingen liepen in het verleden uiteen van tien tot 35 jaar. Dat het nu 45 jaar blijkt te duren, is heftig nieuws. Een beetje slecht nieuws, ook.

Kwetsbaar
“Hoe langer een dier er over doet om volwassen te worden, hoe kwetsbaarder de soort is,” legt onderzoeker Graeme Hays uit. De kans dat een onechte karetschildpad nog voordat deze volwassen is, gedood wordt, is namelijk groot.

WIST U DAT?

…er enorme insecten zijn die baby-schildpadden kunnen eten?

Onderzoek
Het is lastig om de leeftijd van schildpadden vast te stellen. De onderzoekers slaagden er toch in om met een zeer goede schatting te komen. Ze bestudeerden daartoe schildpadden die net uit hun ei waren gekropen en de zee opzochten. De onderzoekers zochten de schildpadden opnieuw op toen zij na een lange reis waren aangekomen bij de Azoren. Deze reis duurde 450 dagen en de onderzoekers konden precies zien hoeveel de schildpadden in die periode gegroeid waren. Daarnaast maakten de onderzoekers ook nog gebruik van gegevens van schildpadden die gevangen waren genomen, waren opgemeten en later nog eens waren gemeten. Zo kregen ze een steeds beter beeld van de groei van de dieren. Uiteindelijk kunnen ze concluderen dat de gemiddelde schildpad pas op haar 45e klaar is voor kinderen, zo meldt het blad Functional Ecology.

En dat heeft gevolgen voor de inspanningen van organisaties die de schildpad van de ondergang willen redden. Het onderzoek wijst er namelijk op dat schildpadden niets hebben aan enkele jaren bescherming. Ze moeten decennialang beschermd worden, willen ze het echt redden.