De schildpad Boremys overleefde de meteorietinslag die de dino’s liet verdwijnen en deed het daarna beter dan ooit, zo blijkt.

Wetenschappers troffen de restanten van de Boremys in de VS aan. Het is een bijzondere vondst, die bewijst dat de massa-extinctie niet geheel onwillekeurig plaatsvond. Er waren weliswaar soorten die massaal het loodje legden, maar er waren ook soorten die met moeite overleefden en er waren soorten – zoals de Boremys – die niets aan de meteorietinslag overhielden en het zelfs beter deden dan ooit.

Goed voorbereid
“We denken dat deze schildpadden (die in het water leefden, red.) de meteorietinslag konden overleven, omdat ze van nature diverse gedragskenmerken hebben die ze helpen om te overleven in zware tijden,” legt onderzoeker Walter Joyce uit. “Als het te koud is, gaan ze in winterslaap. Als het te warm of te droog is, graven ze zichzelf in in de modder (tot het probleem voorbij is, red.). Dat zijn gewoonten die handig zijn tijdens alledaagse situaties, maar blijkbaar ook tijdens meteorietinslagen.”

Eten
De schildpad at bovendien van alles: een kenmerk dat ook handig was in tijden dat er geen uitgebreid buffet beschikbaar was. De kleinste Boremys werd niet veel groter dan 24 centimeter, maar er waren ook exemplaren van 80 centimeter lang. De schildpad deed het heel goed in de periode tussen 80 en 42 miljoen jaar geleden. Zeker na de massa-extinctie die 65 miljoen jaar geleden plaatsvond.

WIST U DAT…

…de mens mogelijk verantwoordelijk is voor een zesde massa-extinctie?

Dinosaurussen
Hoe het kwam dat soorten op dat moment massaal verdwenen, is tot op de dag van vandaag onduidelijk. De meeste wetenschappers gaan er echter vanuit dat een meteorietinslag een einde maakte aan het roemrijke bestaan van onder meer de dinosaurussen.

Uitgestorven
Maar uiteindelijk kwam ook voor de Boremys het onvermijdelijke einde in zicht: het dier stierf uit. Waardoor? Wetenschappers weten het niet precies, maar vermoeden dat de opmars van zoogdieren (na het uitsterven van de dino’s) de schildpadden fataal is geworden. De schildpadden stonden waarschijnlijk op het menu van veel kleine roofdieren.

Het onderzoek laat zien dat de massa-extinctie veel complexer was dan gedacht. Maar het vertelt ons ook iets over de situatie anno 2011. Schildpadden zijn taaie dieren die al honderden miljoenen jaren bestaan, maar ze hebben het tegenwoordig ook heel moeilijk en dat is vooral de schuld van de mens. “Ze overleefden de asteroïde,” stelt expert James Parham. “Maar ze kunnen onze soort niet overleven.”

Bovenstaande afbeelding is gemaakt door Brian T. Roach / Yale Peabody Museum.