De schimmel die Yale studenten ontdekten tijdens een excursie naar de Amazone in Ecuador blijkt plastic te eten.

Dat blijkt uit een onderzoek dat is gepubliceerd in het wetenschappelijk tijdschrift Applied and Environmental Microbiology. De studenten keerden vorig jaar terug uit Ecuador met de schimmel Pestalotiopsis microspora. Uit nader onderzoek blijkt nu dat de schimmel leeft van polyurethaan oftewel plastic.

Pestalotiopsis microspora
Pestalotiopsis microspora is niet de enige schimmel die kunststof consumeert. Tijdens de excursie ontdekten de studenten nog meer organismen die plastic eten. De onderzoekers waren in staat om uit deze grote groep de Pestalotiopsis microspora te isoleren en te testen. De schimmel bleek anders te zijn dan de rest: hij kan namelijk overleven op enkel en alleen plastic. Ook heeft de schimmel geen zuurstof nodig om zijn voedsel te verteren, zo schrijven de onderzoekers in hun paper. Deze laatste eigenschap zou goed van pas komen op bijvoorbeeld een vuilnisbelt: als de schimmel zich onderaan de stapel zou bevinden zou deze nog steeds zijn werk kunnen doen.

Belangrijk
Het is een belangrijke ontdekking omdat het veelvuldige gebruik van plastic het milieu schaadt. Het produceren van plastic is erg goedkoop en gemakkelijk. Uit cijfers van het onderzoek blijkt dat de productie ervan gestegen is van 1,5 miljoen ton in het jaar 1950 naar 245 miljoen ton in het jaar 2006. Verbranding is tot nu toe de enige manier om plastic te vernietigen maar bij dit proces komen schadelijke stoffen vrij. De schimmel zou dus kunnen worden ingezet om plastic op een milieuvriendelijke manier te vernietigen.

Het onderzoek is ook een geschikt milieugerelateerd project voor studenten die nog moeten afstuderen. Volgens de onderzoekers is het isoleren en testen van de organismen erg gemakkelijk. Naar verwachting kunnen studenten nog veel meer schimmels die (andere soorten) plastic eten, ontdekken.