Al meer dan vijftig jaar probeert de wetenschap middels SETI aliens te benaderen. Tevergeefs. Fysicus James Benford denkt wel te weten waarom: we zoeken naar de verkeerde signalen. ET stuurt geen willekeurige berichten overal heen, maar houdt het kort en doelgericht: een soort kosmisch getwitter, dus.

“Deze aanpak is vergelijkbaar met Twitter,” beweert Benford. Samen met zijn tweelingbroer Gregory bestudeerde hij de aanpak van SETI vanuit het oogpunt van de aliens. Ze concluderen dat de mens het verkeerd aanpakt.

Zuinig
“Wat voor levensvorm het ook is: de evolutie leert hen om zuinig met hun bronnen om te gaan,” meent Gregory Benford. “Uitzenden is duur en het verzenden van signalen over afstanden van vele lichtjaren zou veel middelen eisen.” Vanuit die gedachte is het moeilijk voor te stellen dat buitenaards leven geheel willekeurig en in alle richtingen signalen verstuurt in de hoop ergens een keer een antwoord te krijgen.

Efficiënt
Volgens de broers zouden de aliens dan ook liever een kort en doelgericht bericht sturen. In het blad Astrobiology zetten ze hun argumenten op een rij. Ze redeneren dat een buitenaardse samenleving de kosten en verspilling zo laag mogelijk wil houden. Daaruit volgt dat het verzenden van berichten zo efficiënt mogelijk wordt aangepakt.

Elders
De Benfords zijn ervan overtuigd dat SETI het helemaal verkeerd aanpakt. Zo richten de wetenschappers zich niet alleen op de verkeerde signalen, maar zoeken ze ook op de verkeerde plekken. Nu wordt er vooral op nabijgelegen sterren naar aliens gezocht, maar de Benfords denken dat ET zich eerder in het centrum van de Melkweg ophoudt. “De sterren daar zijn een miljard jaar ouder dan onze zon. Dat suggereert dat de kans om daar contact te leggen met een vergevorderde beschaving groter is dan wanneer we de SETI-ontvangers op een nieuwere en heel dunbevolkte rand van ons zonnestelsel richten.”

De Benfords benadrukken dat ze het werk van SETI heel belangrijk vinden en dat het ook zeker doorgang moet vinden. Maar – zo voegen ze er fijntjes aan toe – het lijkt efficiënter om met een beetje gezond verstand op zoek te gaan naar de aliens.