BIOLOGIE  Bloemen belonen insecten die hun pollen de wereld rondbrengen veelal met heerlijke honing. Maar sommige orchideeën niet. De bloemen gebruiken een sexy geurtje om de mannelijke insecten voor het karretje te spannen. Onderzoek laat nu zien waarom de bloemen alles uit de kast trekken!

Sommige orchideeën produceren een voedselgeur, waardoor insecten denken dat er iets te halen valt, maar van een koude kermis thuiskomen. Maar ondertussen nemen de beestjes wel mooi de pollen mee. Andere orchideeën hanteren een sexy geur die mannelijke insecten met hun vrouwelijke soortgenoten associëren. Gevolg: de mannetjes proberen met de orchidee te vrijen en nemen zo – ongemerkt – de pollen mee.

Vanuit evolutionair opzicht zijn de acties van de orchidee niet heel duidelijk te verklaren. Als orchideeën de insecten met voedsel zouden belonen, dan zou een breed scala van diertjes op hen afkomen. Hun sexy geurtje is echter alleen aantrekkelijk voor de mannetjes van een bepaalde insectensoort. Dus door zich op seks te richten, verkleint de orchidee zijn kansen. Zou je zeggen.

Onderzoekers observeerden 31 orchideesoorten met verschillende strategieën in Italië en West-Australië. Ze noteerden het aantal pollen dat geproduceerd werd en de hoeveelheid die uiteindelijk op de plaats van bestemming aankwam. Uit de resultaten blijkt dat de pollen van de orchideeën die de sexy-strategie handhaven in meer gevallen hun bestemming bereikten dan de pollen van de orchideeën met andere strategieën. De andere orchideeën zorgden er weliswaar voor dat er meer pollen werden meegenomen, maar een kleiner gedeelte van die pollen kwam aan.