De varkensgriep heeft zich stiekem onder varkens in Hong Kong verspreid en genen uitgewisseld met andere – veel gevaarlijkere – virussen. Dat concluderen onderzoekers. Ze pleiten voor een betere controle om te voorkomen dat nieuwe virussen opkomen en ook mensen infecteren.

Het onderzoek onderschrijft de theorie. Wetenschappers nemen al langer aan dat griepvirussen in varkens in staat zijn om genen uit te wisselen met andere virussen die zich in varkens ophouden. Zo kan H1N1 bijvoorbeeld genen uitwisselen met H5N1 of H9N2 (vogelgriep).

Van varken naar mens en weer terug
De onderzoekers troffen het H1N1-virus aan in zo op het eerste gezicht gezonde varkens. Uit genetisch onderzoek blijkt dat het virus afkomstig is van de mens. “Dat is niet verrassend, want het virus kwam van de varkens dus het is niet raar dat het naar de varkens teruggaat,” legt onderzoeker Malik Peiris uit.

Samensmelten
Uit monsters blijkt dat de varkens in Hong Kong in januari van dit jaar de genen van drie virussen bij zich droegen: het H1N1-virus, een Europese variant daarvan en een samengesteld virus dat stukjes van de menselijke griepvariant, de varkens- en vogelgriep bevatte. ” Dat suggereert dat het varken een plaats is waar virussen veranderen, samensmelten en nieuwe eigenschappen krijgen. Het virus is in mensen extreem stabiel gebleven. Het is helemaal niet veranderd, ook al waren mensen bang dat het zich zou mengen met andere menselijke virussen. Maar nu blijkt dat het zich wel kan mengen met andere virussen. Die van varkens.”

Volgens de onderzoekers is er geen enkele reden om varkensvlees links te laten liggen. Zolang het goed gekookt wordt, is er niets aan de hand. Wel zouden varkenshouders hun dieren beter in de gaten moeten houden. Het is namelijk mogelijk dat een schijnbaar onschuldig virus zich gaat mengen met een gevaarlijke variant. Als dat mengsel overslaat op mensen kunnen grote problemen ontstaan.