diver

Wie waren de eerste bewoners van Amerika? Een nieuwe ontdekking geeft – eindelijk – meer duidelijkheid. In een grot in Yucatan ontdekten onderzoekers de resten van een meisje dat 12.000 tot 13.000 jaar geleden in een zinkgat viel.

Over de oorsprong van de eerste bewoners van Amerika is al veel te doen geweest. De meeste onderzoekers zijn het er wel over eens dat deze eerste bewoners gebruik maakten van een landbrug die ooit het noordoosten van Azië met het huidige Alaska verbond. Genetisch onderzoek suggereert dat de native Americans verwant waren aan de mensen die lange tijd op de landbrug doorbrachten. Maar wanneer wetenschappers zeer oude menselijke resten in Amerika ontdekten, stonden ze keer op keer voor een raadsel. De schedels van deze mensen zijn smaller en hebben hele andere kenmerken dan die van de native Americans. Sommige onderzoekers stelden dan ook dat de allereerste bewoners van Amerika uit Australië of misschien wel het zuidoosten van Azië kwamen. “Er zijn heel, heel veel theorieën over de bevolking van Amerika en wie waar wanneer was,” bevestigt onderzoeker Ripan Malhi.

Zinkgat
Een nieuwe ontdekking schept temidden van al die theorieën nu iets meer duidelijkheid. In Yucatan (Mexico) ontdekten onderzoekers de resten van een meisje dat zo’n 12.000 tot 13.000 jaar geleden in een zinkgat viel. De schedel van het meisje heeft dezelfde opmerkelijke vorm als de onderzoekers eerder bij andere mensen uit dit tijdvak aantroffen. Maar wat de vondst werkelijk bijzonder maakt, is dat de botten van dit meisje nog genetisch materiaal bevatten dat gebruikt kon worden om haar afkomst vast te stellen.

De Beringlandbrug. Afbeelding: Julie McMahon.

De Beringlandbrug. Afbeelding: Julie McMahon.

Haplotype
Hoewel het meisje qua uiterlijk waarschijnlijk weinig van de Native Americans weg had, zijn de twee toch aan elkaar verwant. Uit genetisch onderzoek blijkt namelijk dat het meisje een D1 haplotype heeft (een haplotype is een combinatie van bepaalde genvarianten zoals die op een uniek chromosoom voorkomen). Dat komt mooi overeen met de hypothese dat haar voorouders ooit enige tijd doorbrachten op de Beringlandbrug. Mensen afkomstig uit Azië zouden naar deze – nu deels onder water staande – landmassa zijn gereisd en er een tijdje hebben vertoefd. In de tijd die zij op die landbrug doorbrachten, ontwikkelden ze een uniek haplotype dat vandaag de dag in Native Americans voortleeft. Hoewel Native Americans en de eerste bewoners van Amerika er dus heel anders uitzagen, hebben ze genetisch toch iets gemeen. “Het toont aan dat Native Americans en de oude resten van dit meisje afkomstig waren uit dezelfde bronpopulatie.” Het suggereert dat het toch de voorouders van de Native Americans waren die Amerika als eerste betraden. Dat de natives uiterlijk weinig met die voorouders gemeen hebben, zou het resultaat zijn van snelle evolutionaire veranderingen.

De onderzoekers willen de resten van het meisje nu verder gaan bestuderen. Net als de andere interessante vondsten die rond haar skelet zijn gedaan. Zo troffen onderzoekers nabij het meisje de resten van uitgestorven dieren aan die waarschijnlijk ook in het zinkgat zijn gevallen. Bovendien hopen onderzoekers nog meer skeletten te vinden die hetzelfde verhaal vertellen als de resten van dit meisje.