Ouderen met een verminderd reukvermogen hebben bijna vijftig procent meer kans om binnen tien jaar te overlijden.

Dat blijkt uit een studie gepubliceerd in het tijdschrift Annals of Internal Medicine. “Een slecht reukvermogen komt vaker voor naarmate mensen ouder worden,” zegt onderzoeker Honglei Chen. “En er is daarbij een link naar een hoger risico op overlijden.”

Gezond
De onderzoekers verzamelden 2.300 proefpersonen tussen de 71 en 82 jaar oud. Gedurende een periode van dertien jaar vergaarde het team informatie. De deelnemers waren zowel man als vrouw en moesten geurtests met twaalf verschillende luchtjes uitvoeren. Vervolgens werden de ouderen ingedeeld in verschillende groepen op basis van hun reukvermogen. Zo konden ze ofwel goed, matig of slecht ruiken.


Geuren
Ons reukzintuig is gevoeliger dan je misschien denkt. Zo kan je neus meer dan één biljoen verschillende geuren waarnemen!

Overlijden
De onderzoekers ontdekten dat ouderen met een slecht reukvermogen een 46 procent hoger risico liepen om binnen tien jaar te overlijden. Opvallend genoeg bleek dit verhoogde risico vooral voor te komen bij deelnemers die aan het begin van de studie nog gezond waren.

Factoren
De resultaten blijken nauwelijks beïnvloed te worden door bijvoorbeeld het geslacht, leefstijl, afkomst, of andere demografische factoren. Wel is bekend dat een slecht reukvermogen een voorteken is van de ziekte van Parkinson en dementie. Echter lag dit in slechts 28 procent van de gevallen ten grondslag. Waarom de andere proefpersonen met een slecht reukvermogen kwamen te overlijden, blijft tot op heden onverklaard. “We hebben geen reden voor het verhoogde risico bij de overige 70 procent,” zegt Chen. “We moeten uitzoeken wat er met deze personen is gebeurd.”

De onderzoeker is van plan het mysterie in toekomstig studies verder te ontrafelen. Verder benadrukt Chen hoe dan ook dat een slecht reukvermogen een signaal kan zijn dat de gezondheid achteruitgaat. “Routinematige doktersbezoeken waarin ook het reukvermogen wordt gecontroleerd zou een goed idee kunnen zijn,” besluit hij.