smithwolk

De Smith-wolk is op papier ten dode opgeschreven wanneer deze een reis door onze Melkweg zou maken. Toch heeft hij de reis gemaakt en overleefd. Nieuw onderzoek suggereert nu dat de wolk dat te danken heeft aan..donkere materie.

Miljoenen jaren geleden reisde de Smith-wolk – een waterstofwolk – voor het eerst door onze Melkweg. “Een object zoals dit kan een reis door de Melkweg simpelweg niet overleven,” stelt onderzoeker Matthew Nichols. “Maar al het bewijs wijst erop dat deze dat wel deed.”

Jasje
Om te achterhalen hoe de Smith-wolk die reis wist te overleven, bestudeerden onderzoekers van het National Radio Astronomy Observatory de wolk nog eens en maakten ze modellen van de wolk. Op basis daarvan stellen ze nu dat de wolk een beschermend jasje van donkere materie draagt. “We tonen aan dat een wolk zonder donkere materie de reis waarschijnlijk niet zou overleven,” legt onderzoeker Jay Lockman. “Terwijl een wolk met donkere materie de reis gemakkelijk overleeft en uitgroeit tot een object dat sterk lijkt op hoe de Smith-wolk er vandaag de dag uitziet.”

WIST U DAT…

Mislukt sterrenstelsel
Als de Smith-wolk werkelijk over donkere materie beschikt, zou het geen eenvoudige waterstofwolk zijn. Het zou dan eigenlijk een mislukt sterrenstelsel zijn. Een mislukt sterrenstelsel is een object dat alles in huis heeft om uit te groeien tot een echt sterrenstelsel, maar te weinig in huis heeft om sterren te produceren.

Op het moment bevindt de Smith-wolk zich op zo’n 8000 lichtjaar van de schijf van ons sterrenstelsel. De wolk beweegt met een snelheid van 240 kilometer per seconde naar onze Melkweg toe. Naar verwachting zal de wolk over dertig miljoen jaar onze Melkweg opnieuw ontmoeten.