Wanneer toekomstige astronauten landen op de rode planeet, is het onmogelijk dat zij de sneeuwvlokjes in de lucht zien dwarrelen. Sneeuwvlokjes op Mars zijn namelijk even groot als rode bloedcellen. Piepklein dus.

Wetenschappers van MIT berekenden de grootte van sneeuwvlokjes in wolken boven de polen van Mars. Daarvoor gebruikten zij data van de Mars Global Surveyor en de Mars Reconnaissance Orbiter. “Wat blijkt, sneeuwvlokjes op Mars zijn piepklein”, vertelt Kerri Cahoy van MIT. “Het zijn dus geen grote vlokken zoals op aarde.”

Laserstralen
De wetenschappers gebruikten het laserinstrument van de Mars Global Surveyor om pulsen naar het oppervlak van Mars te sturen. Vervolgens werd bijgehouden hoe lang het duurde voor de stralen terugkaatsten. Soms pikte het instrument een raar signaal op, bijvoorbeeld wanneer een straal eerder terugkaatst dan verwacht. Dit kan komen doordat een wolk boven het oppervlak een straal ‘blokkeert’.

Wist u dat…

…de grootste vulkaan in het zonnestelsel op Mars te vinden is? De Olympus Mons is 27 kilometer hoog, oftewel drie keer hoger dan de Mount Everst.

Kleine moleculen
De wetenschapper analyseerden de gegevens en keken goed naar de sneeuwopbouw op de polen van Mars. Na uitgebreide berekeningen vonden zij de grootte van gecondenseerde koolstofdioxidemoleculen: 4 tot 22 micrometer breed. Sneeuwvlokjes boven de noordpool van Mars zijn iets groter (8 tot 22 micrometer) dan sneeuwvlokjes in wolken boven de Martiaanse zuidpool (4 tot 13 micrometer).

Wat hebben we hieraan?
Het is belangrijk om te weten hoe groot sneeuwvlokjes op Mars zijn. Hierdoor weten onderzoekers meer over de wolken en de atmosfeer van Mars. Hieruit kan worden afgeleid hoeveel zonlicht Mars reflecteert en hoe warmte verspreid wordt op de rode planeet. Deze informatie kunnen we op aarde gebruiken om de opwarming van de aarde af te remmen.