sneeuwvlok

Wetenschappers hebben met behulp van een zeer snelle camera sneeuwvlokken gefotografeerd terwijl deze zich in vrije val bevonden. Het levert prachtige en unieke kiekjes op.

“Tot we dit apparaat ontwikkelden, was er geen goed instrument voor het automatisch fotograferen van de vormen en groottes van sneeuwvlokken in vrije val,” vertelt onderzoeker Tim Garrett, verbonden aan de universiteit van Utah. “Wij fotograferen deze sneeuwvlokken terwijl ze door geen enkel ander apparaat worden aangeraakt, (we fotograferen ze, red.) zoals ze van nature in de lucht voorkomen.”

De camera
De onderzoekers hebben drie jaar aan het camerasysteem – bestaande uit drie zeer snelle camera’s en bewegingssensoren – gewerkt. De afgelopen twee winters hebben ze de camera uitgebreid getest en sneeuwvlokken laten fotograferen. Het resultaat mag er zijn: zeer scherpe foto’s van sneeuwvlokken onderweg naar de aarde.

Foto: Tim Garrett / University of Utah.

Foto: Tim Garrett / University of Utah.

Niet zo perfect
Als u de sneeuwvlokken bekijkt, valt het u waarschijnlijk al snel op. Ze zijn lang niet zo mooi als de sneeuwvlokken die wetenschappers normaal gesproken fotograferen (zoals deze bijvoorbeeld). Dat komt doordat sneeuwvlokken in traditionele foto’s vaak plat op een voorwerpglaasje liggen en wetenschappers alle tijd hebben om de camera in te stellen en de perfecte foto te maken. Vaak wordt voor deze foto’s ook gebruik gemaakt van ‘perfecte’ sneeuwvlokken. “Deze perfecte symmetrische sneeuwvlokken met zes zijden zijn prachtig, maar uitzonderlijk zeldzaam,” stelt Garrett. “Misschien dat één op de duizend sneeuwvlokken er zo uitziet. Sneeuw is namelijk zelden één simpele kristal. In plaats daarvan botsen misschien wel miljoenen waterdruppels met de sneeuwvlokken en vriezen aan het oppervlak vast (…) of sneeuwvlokken botsen met andere sneeuwvlokken.”

Foto: Tim Garrett / University of Utah.

Foto: Tim Garrett / University of Utah.

Het is natuurlijk prachtig, zo’n camera die foto’s van sneeuwvlokken kan maken. Maar welk doel hadden de onderzoekers nu precies voor ogen toen ze het systeem ontwikkelden? Het systeem kan niet alleen de vorm van de sneeuwvlokken vastleggen, maar ook de snelheid waarmee deze ter aarde vallen. En met name dat laatste is heel nuttig. “Voor het voorspellen van het weer is de valsnelheid heel belangrijk. De weermodellen zijn nu redelijk goed in het simuleren van wolken, maar ze hebben moeite om op accurate wijze neerslag – sneeuw of regen, maar met name sneeuw – te simuleren. Het probleem is dat we niet goed weten hoe de grootte en vorm van vlokken verband houdt met hoe snel ze vallen. En dat is belangrijk omdat de duur van een storm en de plaats waar het sneeuwt grotendeels afhangt van hoe snel de sneeuw valt.”