De snelle winden boven oceanen zijn de afgelopen 23 jaar nog sneller geworden en de hoogte van extreme golven is toegenomen. Dat blijkt uit onderzoek. De oorzaak is onduidelijk. Maar als de trend doorzet, kunnen grote stormen en tornado’s tegen 2050 wel eens veel verwoestender worden.

De onderzoekers bestudeerden de gegevens van satellieten. De informatie was tussen 1985 en 2008 verzameld. De onderzoekers gebruikten vijf verschillende methodes om de informatie te analyseren en kwamen elke keer op hetzelfde resultaat uit.

Sneller
Er waren weliswaar grote verschillen tussen de seizoenen, maar de trend is duidelijk. De ‘gewone’ winden zijn de afgelopen twintig jaar even snel blijven waaien, maar de snelste winden zijn jaarlijks een half tot één procent sneller geworden. En de hoogste golven zijn een kwart tot een half procent per jaar gegroeid. Die effecten zijn het grootst op het zuidelijk halfrond.

WIST U DAT…

Groot verschil
Lokaal is het verschil in golfhoogtes al goed zichtbaar. Zo zijn de hoogste golven voor de kust van het zuidelijke deel van Australië van vijf naar zes meter gegroeid. En de meest extreme winden gaan maar liefst tien procent sneller dan normaal het geval is.

Oorzaak
De trend ligt er, maar waardoor deze veroorzaakt wordt? De opwarming van de aarde zou erachter kunnen zitten, maar het zou ook een natuurlijke schommeling kunnen zijn. Een soort cyclus waarin de windsnelheden het ene moment toenemen en enkele decennia later weer afnemen.

Langdurige trend
“Het kan zijn dat we een toename zien van iets wat in de toekomst weer af zal nemen,” weet onderzoeker Ian Young. “Maar het feit dat we dit wereldwijd en zowel op het noordelijk als het zuidelijk halfrond zien, wijst erop dat dit een langdurige trend in plaats van een schommeling is.”

En met dat in het achterhoofd kunnen we ons maar beter voorbereiden op het ergste, zo menen de onderzoekers. Als de trend doorzet, kan in 2050 het aantal zware orkanen wel eens verveelvoudigd zijn. “Als we in de toekomst dingen gaan ontwerpen, dan moeten we eigenlijk rekening houden met hogere golven in de oceanen.”