Enzymen in het snot van muizen veranderen bepaalde geuren nog voordat deze door de neus worden opgemerkt. Dat blijkt uit wetenschappelijk onderzoek van de Rockefeller University. Voor mensen geldt mogelijk hetzelfde. En dat betekent dat een geur als Chanel No.5 (één van de stoffen die door snot verandert) in werkelijkheid heel anders ruikt.

“We hadden totaal niet verwacht dat snot een rol zou spelen in de manier waarop wij geuren ervaren,” vertelt onderzoeker Leslie Vosshall. “De meeste mensen en de meeste wetenschappers besteden geen aandacht aan snot.”

Belangrijk snot
Toch is snot belangrijk. Het zit vol enzymen en proteïnen. Een deel daarvan beschermt ons lichaam tegen giftige chemicaliën. Een ander deel vangt geuren op en geeft deze vervolgens door aan zenuwcellen in de neus. Tot zover niets nieuws. Maar nu blijkt dat snot ook effect heeft op de manier waarop wij geuren ervaren. Sterker nog: het snot verandert de samenstelling van de geuren.

Transformatie
De onderzoekers verzamelden diverse geuren en voegden er snot van muizen aan toe. Vervolgens bestudeerden ze de chemische mix van de geuren vóór en nadat de snot erbij kwam. Ze ontdekten dat zo’n tachtig procent van de benzaldehyde (dit ruikt naar amandelen) was omgezet in benzylalcohol (die geur vinden we terug in sommige soorten thee en planten) en het geurloze benzoëzuur.

Chanel No. 5
De enzymen in het snot knipten de chemische kenmerken van moleculen uit de acetylgroep op, zo concluderen de onderzoekers. En daardoor veranderde de geur. De moleculen uit de acetylgroep zijn bekender dan u denkt: ze zitten in bloemen, planten, dieren en zelfs in parfums. Zo bevat Chanel No.5 deze moleculen ook.

Die transformatie vond dus in de neus van de muizen plaats, maar werd ook doorgezet naar het brein van de dieren. Dat ontdekten de onderzoekers toen ze de muizen aan een hersenscan onderwierpen terwijl de dieren aan de getransformeerde en onaangetaste geuren werden blootgesteld. Ook het gedrag dat uit de geuren voortvloeide, veranderde door het snot.