Het Stratospheric Observatory for Infrared Astronomy (SOFIA) vloog woensdagmorgen voor het eerst boven de aarde. Daarbij maakte de telescoop de eerste infrarode foto’s, waaronder een hittebeeld van de planeet Jupiter. De vliegende telescoop zag iets wat nog nooit eerder is gezien. Oude hitte lekt weg door de wolken van Jupiter.

De 2,5-meter telescoop is gemonteerd in een Boeing 747. Op een hoogte van ruim 12.000 meter vliegt de Boeing 747 boven 99 procent van de storende waterdamp in de atmosfeer. Hierdoor slaagt SOFIA erin om bijna net zoveel infrarode straling op te vangen als ruimtetelescopen, zoals de Spitzer ruimtetelescoop.

“Het hoogtepunt van de eerste vlucht was een foto van Jupiter, waarop te zien is hoe hitte uit de kern door de wolken sijpelt”, vertelt Eric Becklin van het SOFIA-team. Deze hitte is ontstaan toen de planeet 4,5 miljard jaar geleden vormde.

Tijdens de afgelopen vlucht maakte SOFIA ook een mooie foto van M82, een sterrenstelsel op een afstand van twaalf miljoen lichtjaar bij de aarde vandaan. Deze foto is hieronder te zien.