Spaceshuttle Discovery vertrekt morgen voor de laatste keer voor een retourtje ruimte. Donderdag om 20:52 uur Nederlandse tijd hoopt de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie NASA de shuttle te lanceren. Wanneer Discovery over twee weken op aarde landt, dan heeft de shuttle 39 succesvolle vluchten afgerond in 26 jaar tijd. En dat zijn cijfers waar NASA trots op mag zijn.

“Er heerst hier een stukje ongeloof dat dit de laatste lancering is van Discovery“, zegt Mike Leinbach van NASA. “Emotioneel gezien is dat moeilijk om te accepteren. Rationeel gezien weten we dat aan alles een eind komt en dat we door moeten gaan.”

Discovery brengt zes mensen naar het internationale ruimtestation. Of zeven, als we de menselijke robot Robonaut 2 meerekenen. Het is de bedoeling dat de robot – die over al zijn verrichtingen twittert – het komende decennium allerlei taken in het ISS gaat verrichten en zo het leven in het ruimtestation gemakkelijker maakt.

De laatste lancering van Discovery is al enkele keren vertraagd. Als alles goed gaat wordt het ruimtevaartuig morgen echt gelanceerd. Volgend jaar vinden er nog twee shuttle-vluchten plaats en dan is het afgelopen. Op 27 februari 2011 wordt Endeavour (STS-134) gelanceerd. Atlantis (STS-135) volgt op 28 juni.

De lancering is live via NASA tv te volgen. Hieronder ziet u een live-stream van NASA tv.