Om iets voor elf zou je zowel de ruimtecapsule als de Falcon 9-rakettrap met het blote oog moeten kunnen bewonderen!

Vandaag is het zover. Het Amerikaanse ruimtevaartbedrijf SpaceX schrijft geschiedenis, door als eerste commerciële partij astronauten af te leveren in het internationale ruimtestation. De lancering staat gepland voor vanavond, 22.33 uur (Nederlandse tijd) en vindt plaats in Florida, vanaf het iconische Kennedy Space Center Lanceercomplex 39A. Eerder werden vanaf dit lanceercomplex ook de Apollo-missies gelanceerd. En ook de eerste en laatste Spaceshuttle-lancering vonden hier plaats.

Schrale troost
Natuurlijk zou het fantastisch zijn om vandaag – nu opnieuw geschiedenis wordt geschreven op dit lanceerplatform in Florida – op het Kennedy Space Center aanwezig te zijn. Maar dat is helaas – vanwege de corona-uitbraak – slechts voor een handvol toeschouwers toegestaan.


Eén schrale troost: wij kunnen de bemande ruimtecapsule Crew Dragon alsnog met eigen ogen zien. Want rond 22.56 uur (Nederlandse tijd) komt deze over Noord-Frankrijk heen en is deze ook vanuit Nederland zichtbaar. En volgens amateur-astronoom Marco Langbroek zouden we zowel de capsule als de Falcon 9-rakettrap moeten kunnen spotten.

Er moet bij deze voorspelling overigens wel een kleine kanttekening worden geplaatst. Zo is op dit moment nog niet helemaal zeker dat de Crew Dragon vanavond het luchtruim kiest. De weersvoorspelling is niet al te gunstig en er is een gerede kans dat de lancering – mogelijk zelfs op het laatste moment nog – moet worden afgelast. Dat zou natuurlijk een enorme domper zijn. Niet alleen voor SpaceX, maar zeker ook voor ons. Want doordat de alternatieve lanceermomenten – een paar dagen later – veel vroeger op de dag gepland zijn, zullen we bij uitstel niet in staat zijn om Crew Dragon te spotten, aldus Langbroek.

Genoeg reden dus om te duimen voor een succesvolle lancering vanavond. En als dat geduim zijn vruchten afwerpt, zullen we vanavond getuige zijn van een stukje geschiedenis. Niet alleen zal SpaceX de boeken ingaan als de eerste commerciële partij die astronauten bij het ISS aflevert. Het is ook de allereerste keer in lange tijd – bijna tien jaar – dat er Amerikaanse astronauten vanaf Amerikaanse bodem gelanceerd worden. En daarmee een zeer belangrijk moment voor de VS. “Dit is een uniek moment,” zo stelde NASA-baas Jim Bridenstine eerder deze week. “Waarop heel Amerika even de tijd moet nemen om ons land weer iets prachtigs te zien doen.”

Hier zie je de twee astronauten die vanavond aan boord van Crew Dragon zullen stappen: Douglas Hurley (links) en Robert Behnken (rechts). Afbeelding: NASA / Bill Ingalls.

Als de missie succesvol verloopt, zal SpaceX in de nabije toekomst in opdracht van NASA vaker astronauten naar het ISS gaan vervoeren. En ook Boeing hoopt op korte termijn in opdracht van de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie astronauten naar het ISS te brengen. Met het uitbesteden van deze klus kan NASA zich ondertussen op andere zaken gaan richten. Zo legt NASA momenteel de laatste hand aan haar eigen nieuwe ruimtecapsule Orion en bijbehorend lanceersysteem SLS, waarmee de Amerikaanse ruimtevaartorganisatie mensen naar de maan en Mars wil brengen. En al snel ook; al in 2024 zou Orion de allereerste vrouw op de maan moeten zetten. Voor deze ambitieuze missies is het overigens van cruciaal belang dat het werk in het ISS ondertussen gewoon door kan gaan. In het ISS worden namelijk nieuwe technologieën getest en experimenten gedaan die een langdurig verblijf op andere hemellichamen, zoals de maan en Mars, mogelijk moeten maken. En zo is de missie die vanavond van start gaat, in heel veel opzichten de opmaat naar meer. En tevens de start van een nieuw en opwindend tijdperk in de ruimte.