Het bedrijf heeft een contract met NASA gesloten om de eerste maanlander in het kader van de Artemis-missies te bouwen.

Op dit moment maakt NASA zich op voor het veelbelovende Artemis-programma. Het belangrijkste onderdeel van deze missies is natuurlijk de terugkeer naar de maan. Het plan is dat al in 2024 wederom Amerikaanse astronauten op onze natuurlijke satelliet zullen wandelen, waaronder de eerste vrouw. NASA heeft nu de uitverkorene aangewezen die de volgende twee Amerikaanse astronauten veilig op het maanoppervlak mag afleveren: SpaceX.

Maanlander van SpaceX
het betekent dat SpaceX de maanlander mag bouwen die Amerikaanse astronauten op het maanoppervlak zal zetten. Dat SpaceX deze prestigieuze taak toebedeeld heeft gekregen, laat nadrukkelijk het vertrouwen van NASA in het bedrijf van Elon Musk zien. Met het contract is overigens een bedrag van maar liefst 2,89 miljard dollar (zo’n 2,4 miljard euro) gemoeid. Het ontwerp dat SpaceX in gedachten heeft is een aangepaste versie van Starship; het zogenoemde Human Landing System (HLS). Deze maanlander zal worden uitgerust met de bekende raptor-motoren en verder wat weg hebben van SpaceX’ Falcon- en Dragonvoertuigen.

Meer over Starship
Starship is het nieuwe paradepaardje van SpaceX, waarmee het bedrijf mensen naar de maan en uiteindelijk ook Mars wil vervoeren. Starship belooft ’s werelds krachtigste raket te worden en moet uiteindelijk in staat zijn om maar liefst honderd mensen tegelijkertijd op langdurige, interplanetaire vluchten mee te nemen. “Starship biedt een betaalbare manier om vracht en mensen te vervoeren; essentieel voor het bouwen van maanbasissen en Mars-steden,” zo stelt SpaceX. Het transportsysteem van de raket bestaat eigenlijk uit twee delen: een ruimtevaartuig (eveneens aangeduid als Starship) en een Super Heavy-raketbooster. De booster – uitgerust met meer dan 30 door SpaceX ontwikkelde raptor-motoren – stelt Starship in staat om aan de zwaartekracht van de aarde te ontsnappen en keert na de lancering heelhuids terug op aarde, waarna deze opnieuw kan worden ingezet. Het Starship zelf is ook uitgerust met 6 raptor-motoren. Hoewel SpaceX grootste plannen heeft met Starship, exploderen de prototypes nog altijd op spectaculaire wijze tijdens tests.

Het plan is dat vier astronauten aan boord van ruimtevaartuig Orion gelanceerd zullen worden door de spiksplinternieuwe en krachtige Space Launch System voor een meerdaagse reis naar een baan rondom de maan. Vervolgens zullen twee astronauten overstappen naar het SpaceX’ HLS, dat hen veilig en wel naar het oppervlak van de maan zal vervoeren. Na ongeveer een week de maan te hebben verkend, zullen deze twee astronauten aan boord van de maanlander naar Orion terugkeren, voordat ze weer koers zetten naar de aarde.

Het onmogelijke wordt mogelijk
“Dit is een opwindende tijd voor NASA en vooral voor het Artemis-team,” zegt projectleider Lisa Watson-Morgan namens NASA. “Tijdens het Apollo-programma hebben we bewezen dat het mogelijk is om het schijnbaar onmogelijke te doen: mensen op de maan laten landen. Door samen te werken met de industrie en tegelijkertijd gebruik te maken van de bewezen technische expertise en capaciteiten van NASA, zullen we Amerikaanse astronauten opnieuw naar het oppervlak van de maan brengen. En dit keer om nieuwe gebieden voor een langere tijd te verkennen.”

Uiteindelijk hoopt NASA zelfs de maan permanent te gaan bewonen. Om dit te realiseren, zal later dit decennium een stapsgewijze opbouw van de infrastructuur op het maanoppervlak volgen, waardoor langere expedities met meer bemanning tot de mogelijkheden gaan behoren. Hiervoor is echter een Artemis-basiskamp nodig met nieuwe rovers, energiesystemen en woningen die langdurige verkenning van de maan mogelijk maken. Tijdens het Artemis-programma zullen robots en mensen op zoek gaan naar belangrijke bronnen zoals water. Ook gaan onderzoekers bestuderen of het mogelijk is om bepaalde bronnen om te zetten in andere bruikbare bronnen, waaronder zuurstof en brandstof. Want door verbeterde technologieën zullen astronauten in staat zijn grotere afstanden af te leggen. En daardoor kunnen er mooie expedities ondernomen worden naar nieuwe delen op de maan.

Al deze prachtige plannen hebben uiteindelijk nog een groter doel. Want uiteindelijk wil NASA naar Mars. De kennis en kunde die tijdens bemande missies naar de maan wordt opgedaan, kan gebruikt worden om ook een bemande missie naar Mars werkelijkheid te laten worden. Het belooft dan ook een veelbelovend tijdperk te worden, waarin missies diep ons zonnestelsel in tot de mogelijkheden gaan behoren.