Wie ook op vakantie wil naar het ISS, moet echter een goedgevulde portemonnee meebrengen.

SpaceX gaat een samenwerking aan met Axiom Space. Samen organiseren ze in de tweede helft van 2021 de eerste volledig private bemande vlucht naar het internationale ruimtestation. Tijdens die vlucht zullen enkele toeristen netjes bij het ISS worden afgezet, om daar vervolgens een dag of acht te verblijven, alvorens weer terug te keren naar de aarde.

Prijskaartje
De toeristen worden getransporteerd met behulp van SpaceX’ Crew Dragon. Eenmaal aangekomen bij het ISS kunnen ze niet alleen genieten van een fantastisch uitzicht op de thuisplaneet, maar ook ervaren hoe het is om te leven in een omgeving met microzwaartekracht. Aan dat alles hangt naar verluidt een fors prijsplaatje, dat in de honderden miljoenen dollars zou lopen.


Meerdere vluchten
De vlucht die voor nu gepland staat voor de tweede helft van 2021 is – als het aan SpaceX en Axiom ligt – de eerste van vele. Axiom verwacht zo’n twee volledig private vluchten per jaar te kunnen organiseren. Tijdens die vluchten worden naast ruimtetoeristen, ook astronauten in dienst van Axiom naar het ISS gebracht. Tijdens de eerste vlucht gaat het om drie ruimtetoeristen en één Axiom-astronaut.

Aanbouw
In eerste instantie kan het dus wat druk worden in het ISS, waar eveneens continu astronauten van verschillende ruimtevaartorganisaties verblijven. Maar daar komt al snel verandering in. Axiom gaat het internationale ruimtestation namelijk van een heuse aanbouw voorzien. Het bedrijf zou in de tweede helft van 2024 starten met de bouw van dit zogenoemde Axiom Segment, waarmee de leefruimte in het ISS flink toeneemt. En dat segment is de opmaat naar meer. Want wanneer het ISS met pensioen gaat, zal het segment losgekoppeld worden en als zelfstandig ruimtestation rond de aarde blijven cirkelen.

Vervolgstap
Het transporteren van ruimtetoeristen naar het ISS is ongetwijfeld een logische vervolgstap voor SpaceX. Het bedrijf brengt nu al regelmatig voorraden naar het ISS en hoopt later dit jaar voor het eerst ook astronauten van NASA naar het ISS te transporteren. Maar SpaceX heeft er nooit een geheim van gemaakt de ruimte voor iedereen te willen ontsluiten. Het organiseren van private bemande vluchten past keurig in dat plaatje.


Wie nog wat los geld heeft liggen, kan er natuurlijk voor kiezen om een weekje op vakantie gaan naar het ISS. Maar er zijn op korte termijn vast ook andere opties. Zo organiseert SpaceX in 2023 de eerste rondvlucht langs de maan. De stoeltjes zijn al vergeven; een excentrieke Japanse miljardair zal – vergezeld door kunstenaars en de nog nader te bepalen liefde van zijn leven – richting de maan vliegen. Het lijkt echter niet onaannemelijk dat een succesvolle vlucht in 2023 resulteert in meerdere van deze buitengewone uitstapjes.