Vrijdag moet de eerste rakettrap die in november astronauten naar het ISS stuwde opnieuw zijn waarde bewijzen.

Ondertussen weten we dat SpaceX zoveel mogelijk raketonderdelen – en uiteindelijk het liefst zelfs een complete raket – hergebruikt. Het is dan ook een tak van sport waar het bedrijf van Elon Musk behoorlijk in investeert. En het loont. Want vrijdag vertrekken er wederom astronauten naar het ISS. En zij zijn de eerste astronauten die met behulp van een gerecyclede rakettrap worden gelanceerd.

Crew-2-missie
Vrijdag is de start van de zogenoemde Crew-2-missie, waarbij vier astronauten aan boord van de Crew Dragon Endeavour naar het ISS worden gebracht. De Crew-2-missie volgt – logischerwijs – op de Crew-1-missie, die halverwege november 2020 plaatsvond. Herinner je je dat nog? Het was een historisch moment (zie kader). Want deze missie markeerde de eerste échte missie binnen het Commercial Crew-programma. Bovendien had voor het eerst een gecertificeerd ruimtevaartbedrijf astronauten naar het ISS gebracht. Nu is het tijd voor de tweede bemande vlucht in het kader van SpaceX’ Commercial Crew-programma naar het ISS. En ook ditmaal valt er iets te vieren.

Historische missie
De aankomst van de Crew-1-missie op het ISS markeerde een gewichtig moment. Voor het eerst had namelijk een gecertificeerd ruimtevaartbedrijf astronauten naar het ISS gebracht. Bovendien was het voor eerst in bijna tien jaar dat er weer op een officiële missie astronauten vanaf Amerikaanse bodem werden gelanceerd. En zoals het er nu naar uitziet, gaat dat de komende jaren overigens nog veel vaker gebeuren. Met de nodige papieren in de hand zal SpaceX de komende jaren herhaaldelijk astronauten naar het ISS brengen.

De astronauten zullen vrijdag door een gerecyclede rakettrap worden afgeschoten. De eerste keer dat deze rakettrap werd gebruikt, was in november toen de Crew-1-missie het luchtruim koos. Het is een prachtige mijlpaal. Want hoewel SpaceX graag onderdelen van raketten hergebruikt, zijn er nog niet eerder astronauten voortgestuwd door een gerecyclede rakettrap.

Super Heavy
Het is natuurlijk heel slim. Op dit moment bouwen andere ruimtevaartorganisaties voor elke lancering een hele nieuwe raket, waardoor kosten erg oplopen. Maar door raketten te recyclen kunnen de kosten enorm worden gedrukt. Overigens is SpaceX nóg ambitieuzer dan dit. Want Musk wil met de boostertrap van Starship – die de naam Super Heavy draagt – nog verder gaan. Zo is het de bedoeling dat deze na lancering gelijk wordt opgevangen. Vervolgens wordt de gigantische eerste trap rechtstreeks op het lanceerplatform geplaatst, waardoor deze binnen een uurtje alweer klaar is voor hergebruik.

Astronauten
Overigens is het ook interessant om de astronauten, die vrijdag aan boord van Crew Dragon Endeavour naar het ISS vliegen, wat nader te bekijken. Dit zijn NASA-astronauten Shane Kimbrough (commandant) en Megan McArthur (piloot), de Japanse missiespecialist Akihiko Hoshide en ESA’s missiespecialist Thomas Pesquet.

Megan McArthur is de vrouw van Robert Behnken, die vorig jaar samen met Douglas Hurley tevens aan boord van Crew Dragon Endeavour naar het ISS afreisde. De missie van de twee astronauten was een historische. Het was namelijk voor het eerst dat er astronauten door een commerciële partij bij het ISS werden afgeleverd. En nu stapt Behnkens vrouw in hetzelfde ruimtevaartuig, om net zoals haar man bij het ISS te worden afgezet. Ook springt Thomas Pesquet in het oog. Het is namelijk voor het eerst in meer dan tien jaar dat een Europese astronaut in een Amerikaans ruimtevaartuig de ruimte in gaat.

Al met al belooft ook deze Crew-2-missie een uitzonderlijke gebeurtenis te worden. De lancering zal zoals gezegd vrijdag plaatsvinden, vanaf het bekende Kennedy Space Center in Florida. Vervolgens zal de Crew Dragon vrijdag aanmeren bij het ruimtestation, waar overigens ook zijn broertje – Crew Dragon Resilience – nog steeds aangemeerd ligt. De verwachting is dat de astronauten die tijdens de Crew-1-missie door de Crew Dragon Resilience op het ISS zijn afgeleverd, ergens eind april of begin mei naar de aarde terugkeren. Ook de astronauten die vrijdag worden gelanceerd, zullen lange tijd op het ISS verblijven. Zij zullen naar alle waarschijnlijkheid pas weer in de herfst van dit jaar koers zetten naar de aarde.