En daarmee is de allereerste volledig door burgers bemande orbitale ruimtevlucht een feit. Het is tegelijkertijd echter ook de opmaat naar meer…

Afgelopen nacht was het dan zo ver: de lancering van de eerste volledig door burgers bemande orbitale ruimtevlucht georganiseerd door SpaceX. Vier ‘gewone’ mensen stapten aan boord van ruimtevaartuig Crew Dragon en cirkelen de komende uren, genietend van een prachtig uitzicht, rond onze aarde. Na drie dagen en een hele ervaring rijker, zullen ze weer op onze planeet neerstrijken.

Burgers
Het is een bijzondere mijlpaal. Want deze missie, die de Inspiration4-missie is genoemd, is ’s werelds eerste, volledig uit burgers bestaande ruimtevlucht naar een baan rond de aarde. De Crew Dragon werd gelanceerd aan boord van een Falcon 9-raket, vanaf de historische lanceerbasis 39A in het Kennedy Space Center van NASA in Florida. De vlucht heeft een vierkoppige bemanning en staat onder leiding van de steenrijke zakenman, ervaren piloot en avonturier Jared Isaacman. Hij wordt vergezeld door arts-assistent van het St. Jude kinderziekenhuis Hayley Arceneaux, luchtmachtveteraan en data-ingenieur Chris Sembroski en wetenschapper, ondernemer en piloot Sian Proctor.

Hoe zijn stoeltjes vergeven?
Isaacman kocht alle vier de zitjes op en heeft er eentje voor zichzelf gereserveerd. Het tweede en derde stoeltje zijn respectievelijk verloot onder mensen die geld gedoneerd hebben aan St. Jude (een ziekenhuis in Memphis) en medewerkers van datzelfde ziekenhuis. En het vierde stoeltje was voor de winnaar van een wedstrijd die georganiseerd werd door het bedrijf van Isaacman.

Hoewel de Crew Dragon dus voor het eerst niet werd bezet door professionele astronauten, stapt de bemanning ook niet geheel blanco in. “We zijn goed voorbereid op de uitdagingen die ons de komende drie dagen te verwachten staan,” zei Isaacman vlak voor de lancering. “We kijken ernaar uit om onze ervaringen met de wereld te delen.”

Lancering
Na een succesvolle lancering vertoeven de vier gelukkige ruimtetoeristen op dit moment al enige tijd boven de dampkring. Niet alleen ervaren ze nu gewichtloosheid, ze kunnen ook nog eens genieten van het spectaculaire uitzicht op onze planeet. Ongeveer elke negentig minuten voltooien ze een rondje rond de aarde. Maar de missie is niet alleen bedoeld als leuk uitje. Er staan ook enkele belangrijke experimenten op het programma.

Kinderkanker
Tijdens de meerdaagse reis zal de Inspiration4-bemanning wetenschappelijk onderzoek verrichten. Zo zullen ze enkele experimenten uitvoeren om de menselijke gezondheid op aarde en tijdens toekomstige langdurige ruimtevluchten te verbeteren. En dat doel is niet voor niets. Zo staat de Inspiration4-missie volledig in het teken van de strijd tegen kinderkanker en wil de bemanning een belangrijke bijdrage leveren om deze ziekte op aarde te kunnen genezen. Isaacman hoopt met de vlucht geld in te zamelen en maar liefst 200 miljoen dollar bij elkaar te sprokkelen voor het St. Jude kinderziekenhuis. “Het belang van Inspiration4 kan niet genoeg worden uitgedrukt,” zegt Richard Shadyac Jr. van het betreffende ziekenhuis. “De missie luidt een nieuw tijdperk voor burgerruimtevaart in en biedt tegelijkertijd hoop voor kinderen.”

Verder
De missie zal verder gaan dan eerdere ruimtevluchten met gewone burgers (denk aan de suborbitale vlucht van Virgin Galactic eerder dit jaar die naar 80 kilometer hoogte vloog, gevolgd door Jeff Bezos’ Blue Origin die een hoogte van iets meer dan 100 kilometer bereikte). De Crew Dragon richt zich namelijk op een baan van ongeveer 575 kilometer boven het aardoppervlak en vliegt daarmee verder dan enig mens is geweest sinds Hubble. Wanneer de Inspiration4-missie haar einde nadert, zal Crew Dragon de terugkeer naar de aarde inzetten. Na stevig te zijn afgeremd door de atmosfeer en parachutes moet het ruimtevaartuig met een plons voor de kust van Florida landen. Daar worden de vier vervolgens binnen een uur met boten opgepikt.

Met de missie brengt SpaceX de ruimte voor het gewone volk weer een stapje dichterbij. “De volledig civiele Inspiration4-astronauten effenen de weg voor een toekomst waarin de ruimte toegankelijker is voor iedereen,” zegt Gwynne Shotwell van SpaceX. Tegelijkertijd is de missie ook een opmaat naar meer. In 2023 wil het ruimtevaartbedrijf de eerste volledig door burgers bemande missie naar de maan ondernemen. Tijdens deze missie – dearMoon gedoopt – zullen negen mensen een rondje om onze natuurlijke satelliet cirkelen. Wie dat wel ziet zitten en aan enkele criteria voldoet, kan zich inschrijven via deze site.