Nog even en dan kan NASA haar astronauten weer vanaf Amerikaanse grond lanceren.

Op 7 januari moet het gaan gebeuren: voor het eerst zal een voor passagiers geschikt gemaakte Dragon-capsule – ook wel Crew Dragon genoemd – naar het ISS worden gelanceerd. Het is een onbemande testvlucht, waarmee SpaceX zal moeten bewijzen dat het klaar is voor het echte werk: het lanceren van Amerikaanse astronauten vanaf Amerikaanse grond.

Test
De vlucht van 7 januari is de allereerste testvlucht voor de Crew Dragon. Tijdens de vlucht zal specifiek gekeken worden hoe de Falcon 9-raket zich houdt en hoe de Crew Dragon het in de ruimte doet. De Crew Dragon zal tijdens de testvlucht ook daadwerkelijk bij het ISS aanmeren.

Afbreken lancering
Als alles volgens plan verloopt, zal er na deze eerste testvlucht nog een demonstratievlucht worden gepland. Tijdens die tweede vlucht zullen de zogenoemde abort-systemen getoetst worden. Deze systemen moeten in werking treden als er tijdens de lancering iets misgaat en ervoor zorgen dat de astronauten ondanks de problemen weer veilig op aarde landen.

Het echte werk
Als ook die demonstratiemissie volgens plan gaat, staat niets SpaceX meer in de weg om daadwerkelijk astronauten naar het ISS te gaan brengen. En dat zal dan in juni 2019 moeten gaan gebeuren.

Op dit moment ligt SpaceX nog altijd op koers om als eerste commerciële ruimtevaartorganisatie astronauten naar het ISS te brengen. Ook Boeing krijgt van NASA de kans om het ISS van bemanning te gaan voorzien, maar dat bedrijf loopt net ietsje achter op SpaceX. De eerste onbemande testvlucht van de Boeing CST-100 Starliner staat gepland voor maart 2019. En pas in augustus 2019 zal Boeing – als alles volgens plan verloopt – daadwerkelijk astronauten naar het ISS gaan brengen.

Van Spaceshuttle naar Crew Dragon
Sinds de Amerikaanse Spaceshuttle in 2011 met pensioen ging, is NASA voor het vervoer van Amerikaanse astronauten afhankelijk van de Russische Sojoez. NASA werkt wel aan een nieuw ruimtevaartuig en nieuwe raket, maar ontwikkelt deze met name met het oog op verre ruimtemissies, naar Mars en planetoïden bijvoorbeeld. Voor het bevoorraden en bemannen van het ISS kijkt NASA sinds een paar jaar in toenemende mate naar commerciële partijen. En die willen maar wat graag aan de vraag van NASA voldoen. Zo brengt SpaceX al enkele jaren voorraden naar het ISS. En ook Orbital ATK – sinds kort ook wel aangeduid als Northrop Grumman Innovation Systems – heeft al wat ritjes naar het ISS achter de rug. Het vervoeren van astronauten is een logische vervolgstap.