Het regende vanmiddag brokstukken in Texas.

Vanmiddag was het dan zover: het Starship-prototype SN11 koos het luchtruim. En dat leek – ondanks de dikke mist die boven het lanceerplatform in Texas hing – van een leien dakje te gaan. SN11 vloog naar een hoogte van 10 kilometer en keerde vervolgens geheel volgens plan weer terug richting het oppervlak. Maar kort voor de landing ging het mis.

Opwindend
Wat er precies is gebeurd, is nog onduidelijk. De camerabeelden die vanaf het Starship-prototype werden gemaakt, vielen kort voor de landing weg. En ook de engineer die de vlucht becommentarieerde, viel enige tijd stil.

Hij herpakte zich anderhalve minuut later en kwam toen tot de conclusie dat het er op leek dat het “weer een opwindende test was geweest”. En daar was niets aan gelogen; op beelden gemaakt door omstanders is te zien dat het even daarvoor brokstukken van SN11 regende.

Tweede raketmotor
Elon Musk bevestigde even later dat het inderdaad niet helemaal goed was gegaan. Op Twitter schrijft hij dat er een probleem was met de tweede raketmotor die kort voor landing geactiveerd had moeten worden om Starship gecontroleerd op het oppervlak te zetten. Maar ook dat verklaart de mislukte landing niet helemaal, zo voegt hij er gelijk aan toe. “In theorie was de tweede raketmotor niet nodig.” Wat er precies is misgegaan, zal volgens Musk spoedig blijken. “Als we de brokstukken later vandaag onderzoeken.”

Eerdere tegenslagen
Het is zeker niet voor het eerst dat een Starship-vlucht in vlammen en puin eindigt. Prototype SN8 explodeerde in december tijdens de landing. Een ook tijdens de landing van SN9 – begin februari – ging het mis. De vlucht van SN10 – dat zie je bovenaan dit artikel – verliep iets beter: het Starship landde begin deze maand heelhuids, maar explodeerde daarna alsnog.

Krater
Musk laat zich door al die teleurstellingen echter niet uit het veld slaan. “De krater bevindt zich in ieder geval op de juiste plek,” zo twitterde hij kort na de explosie van SN11. Bovendien zijn ook de mislukte vluchten geen vergeefse moeite, zo benadrukt SpaceX graag. Elke vlucht levert namelijk waardevolle data op die bijdraagt aan de ontwikkeling van Starship en uiteindelijk – hopelijk – ook een perfecte vlucht en landing.

Tegelijkertijd is enige haast natuurlijk wel geboden. Want SpaceX heeft grootse plannen met Starship. Het ruimteschip moet in 2023 al worden ingezet om een aantal ruimtetoeristen een rondje om de maan te laten vliegen. Dat lijkt ambitieus, maar Musk liet recent nog weten er alle vertrouwen in te hebben dat dat gaat lukken.