De aarde is niet de enige planeet in het zonnestelsel met een prachtig poollicht. Op een nieuwe video is te zien hoe ook Saturnus een spectaculaire lichtshow doormaakt. De video kwam tot stand met behulp van beelden en metingen van NASA’s Cassini en vertelt onderzoekers veel over het ontstaan van het bijzondere poollicht op de planeet.

In de video is duidelijk te zien hoe het poollicht gedurende de dag (die duurt tien uur en 47 minuten op Saturnus) verandert. Aan de middag- en middernachtzijde is het licht enkele uren op rij aanzienlijk feller. Dat wijst erop dat de felheid van het licht samenhangt met de richting van de zon.

WIST U DAT…

…Hubble eerder ook al prachtige beelden maakte van het poollicht op Saturnus? Een aanrader!

Magnetisch veld
Andere delen van het licht roteren met de planeet mee en verschijnen op de tweede dag op dezelfde plaats en op dezelfde tijd. Dat wijst erop dat zij gestuurd worden door de richting van het magnetisch veld van Saturnus.

Ontstaan
Net als op de aarde komt het noorder- en zuiderlicht op Saturnus tot stand doordat geladen deeltjes op de polen de atmosfeer binnendringen. De energie die in de deeltjes zit, veroorzaakt een reactie waarbij het licht ontstaat. Op Saturnus kan het licht ook veroorzaakt worden door elektromagnetische golven die ontstaan wanneer de manen door het plasma in de magnetosfeer van de planeet heen bewegen.

Complex
De wetenschappers die zich met het poollicht op Saturnus bezighouden, hebben inmiddels zo’n 1000 van de 7000 door Cassini afgeleverde beelden bestudeerd en zijn er nog lang niet. “Saturnus’ poollicht is heel complex en we beginnen de verschillende factoren die hierbij betrokken zijn nog maar net te begrijpen,” vertelt onderzoeker Tom Stallard.

Hier is het poollicht duidelijk te zien. Let op: dit zijn niet de werkelijke kleuren van Saturnus. Foto: NASA/JPL/University of Arizona/University of Leicester

Onderstaande beelden zijn gemaakt door NASA/JPL/University of Arizona/University of Leicester. Het filmpje beslaat twee dagen op Saturnus (dus ongeveer twintig uur) en de hoek van waaruit gefilmd wordt, is elke keer hetzelfde.