Marsrover Spirit glijdt langzaam uit de handen van NASA. De rover lijkt niet gered te kunnen worden. Momenteel zit het beestje vast in het zand met twee kapotte rechterwielen. Zelfs met één kapot rechterwiel zou een ontsnapping uit het zand moeilijk worden. Binnenkort geeft een team van wetenschappers de rover de instructie om achteruit te rijden.

Vooruit rijden heeft geen zin. Het Mars Exploration Rover-team heeft verschillende technieken gebruikt om vooruit te komen, maar niets lijkt te werken. Het team gebruikte een nieuwe techniek om de rover in beweging te krijgen. Voor het rijden bewoog de rover haar wielen naar voren en naar achteren, waardoor materiaal uit de sporen van de wielen werd gegooid. Dit werd aangevuld met vers materiaal. Toch komt de rover bij iedere nieuwe poging steeds dieper vast te zitten in het Martiaanse zand.

Binnenkort gaat de rover proberen achteruit te rijden. De verwachting is dat dit ook weinig oplevert. “Het is de vraag of we de rover uit het zand krijgen”, legt John Callas van NASA’s Jet Propulsion laboratorium uit. “Met vier wielen is deze taak onmogelijk te volbrengen.” Als de rover over zes maanden nog steeds vast zit, heeft Spirit een groot probleem. Dan begint de winter en sterft de rover aan een ijskoude dood.

Het enige alternatief is de rover uit het zand te krijgen, waarna de rover op zoek moet gaan naar een veilige, hoge positie. Daar ontvangt de rover meer zonlicht en is de kans groot dat stofstormen ervoor zorgen dat de zonnepanelen schoongemaakt worden. Twee belangrijke vereisten om een winter op Mars te overleven.