NASA’s Mars Exploration Rover Spirit blijft staan waar hij staat. Dit betekent dat de rover nooit meer van positie verandert. De afgelopen jaren heeft Spirit veel ontdekkingen gedaan op het oppervlak van Mars. NASA hoopt gewoon door te gaan met het ontdekken van nieuwe dingen. Een nieuw hoofdstuk begint voor Spirit.

De komende weken zal NASA Spirit iets verplaatsen, zodat de rover misschien de Martiaanse winter overleeft. Als de rover net genoeg zonlicht krijgt om de winter te overleven, dan gebruikt NASA het beestje gewoon nog om onderzoek te doen vanaf een vaste locatie. De verlengde missie van de rover duurt dan een paar maanden tot enkele jaren.

“Spirit is niet dood”, vertelt Doug McCuistion van het Mars Exploration programma. “Er breekt een nieuwe fase aan in zijn lange leven. Wij kunnen de rover niet meer verplaatsen. De huidige positie wordt de laatste rustplaats.”

Tien maanden geleden reed Spirit nabij het Home Plate plateau. Zijn wielen zakten door het oppervlak en kwam in een zanderige ondergrond vast te zitten. Sindsdien probeert NASA de rover uit het zand te krijgen. Helaas werkten slechts vijf wielen van de rover, waardoor een reddingsactie moeilijk zou zijn. In november 2009 stopte nog een wiel, waardoor de rover met vier functionerende wielen overbleef.

Momenteel is de rover een klein beetje geheld richting het zuiden. Het team van NASA wil dat de rover iets naar het noorden helt, omdat de zonnepanelen van de rover zo de meeste energie uit het ijle zonlicht halen. Een paar graden verbetering is genoeg om er voor te zorgen dat Spirit in leven blijft. “Het hangt er grotendeels vanaf hoe laag de temperatuur daalt en hoe koud de elektronica van de rover het krijgt”, zegt John Callas van het Jet Propulsion Laboratorium. “Elk beetje energie wordt gebruikt om de rover warm te houden.”

Zelfs in stilstaande positie kan Spirit bijdragen aan de wetenschap. Zo gaat Spirit kleine schommelingen in de rotatie van Mars meten, wat informatie oplevert over het diepe inwendige van de planeet. Wetenschappers hopen er zo achter te komen of de kern van Mars vloeibaar of vast is.