curiosity

Tot verbazing van onderzoekers gedragen de sporen die Curiosity tijdens zijn Marslanding achterliet, zich anders dan verwacht. Het tempo waarmee ze verdwijnen is niet consistent en sommige sporen worden zelfs donkerder.

Nog altijd is goed te zien waar Marsrover Curiosity in augustus 2012 voet op Mars zette. Op die plek kleurt het oppervlak van Mars donker. Dat komt doordat stof tijdens de landing werd weggeblazen.

Donkerder
Met enige regelmaat heeft NASA’s Mars Reconnaissance Orbiter foto’s van de landingsplek van Curiosity gemaakt. Onderzoekers hebben die foto’s nu naast elkaar gelegd en iets opvallends ontdekt. “We hadden verwacht dat de donkere sporen in de maanden en jaren na de landing lichter zouden worden, omdat de wind stof verplaatst,” legt onderzoeker Ingrid Daubar uit. “Maar we zijn heel verbaasd dat de snelheid waarmee de sporen veranderen niet consistent is.

Deze reeks afbeeldingen laat zien hoe de sporen op Mars zich ontwikkeld hebben. De beelden beslaan een periode van 2,5 jaar: de eerste foto werd gemaakt in de week na Curiosity's landing. We zien hier de sporen die achter werden gelaten door de 'kraan' die Curiosity op het oppervlak van Mars heeft laten zakken. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Univ. of Arizona.

Deze reeks afbeeldingen laat zien hoe de sporen op Mars zich ontwikkeld hebben. De beelden beslaan een periode van 2,5 jaar: de eerste foto werd gemaakt in de week na Curiosity’s landing. We zien hier de sporen die achter werden gelaten door de ‘kraan’ die Curiosity op het oppervlak van Mars heeft laten zakken. Afbeelding: NASA / JPL-Caltech / Univ. of Arizona.

Lichter
De donkere sporen die een landende Curiosity achterliet, werden gedurende twee jaar steeds lichter. Daarna nam de snelheid waarmee de sporen lichter werden af en sommige sporen beginnen zelfs weer donkerder te worden. Hoe kan dat? De onderzoekers weten het nog niet goed. De observaties suggereren voorzichtig dat op het oppervlak van Mars een proces gaande is dat ons nog onbekend is.

Het regelmatig observeren van de landingsplek van Curiosity is belangrijk voor toekomstige missies naar Mars. Je moet dan met name denken aan InSight: de lander die onder meer de temperatuur net onder het oppervlak van Mars zal gaan meten. De helderheid van het Marsoppervlak heeft invloed op die ondergrondse temperatuur, omdat een donker oppervlak meer zonlicht absorbeert dan een helder oppervlak.